BREMEN - In tijden van grote financiële nood blijft Vitesse sportief fier overeind. De karaktervolle ploeg van trainer Mike Snoei haalde donderdagavond op het Europese platform een nieuwe stunt uit. Na de uitschakeling van Rapid Boekerast, mede dankzij een zege van 1-0 in Roemenië, moest ook Werder Bremen eraan geloven.

Met een zwaar bevochten gelijkspel (3-3), dat volgde op de winst twee weken gelden in het Gelredome (2-1), dwong de Arnhemse ploeg veel respect en bewondering af. Vitesse scoorde in de slotfase twee keer (2-2 en 3-3) toen de ploeg na een rode kaart voor Rankovic al enige tijd met tien man speelde. Voor de derde keer in de clubhistorie plaatste Vitesse zich voor de derde ronde van het UEFA-bekertoernooi.

Snoei had vooraf al een goed gevoel over de return in Bremen. De Rotterdammer bespeurde in zijn spelersgroep ook een flinke dosis zelfvertrouwen. "Dat moeten we op het veld uitstralen", blikte hij hoopvol vooruit. Vitesse, gesteund door liefst 3000 supporters, begon inderdaad opmerkelijk gretig aan de wedstrijd. Zoals Snoei had aangekondigd, speelde de Arnhemse ploeg 'vooruit'. Gedoseerd aanvallen, heette dat in het jargon van de debuterende hoofdcoach.

Werder Bremen liet Vitesse rustig uitrazen en greep na twintig minuten het initiatief. Toen bleek al snel dat de defensieve organisatie bij de Arnhemmers veel te wensen overliet. Binnen een kwartier dwong de thuisploeg, met de van een oogblessure herstelde Verlaat terug in het hart van de verdediging, vijf grote kansen af. De Braziliaanse publiekslieveling Ailton was de gevaarlijkste man. Hij liet het scoren echter over aan zijn aanvoerder Baumann, die is opgeroepen voor de komende oefeninterland van Duitsland tegen Nederland in Gelsenkirchen.

De wanorde in de Vitesse-afweer was in de 24e minuut duidelijk zichtbaar. Bij een vrije trap van de Fransman Micaud wisten vele Arnhemmers niet goed welke man ze moesten afschermen. Middenvelder Claessens spreidde zijn armen en schudde zijn hoofd. De inkomende Baumann profiteerde van de slechte dekking bij Vitesse en trof doel met een subtiele voetbeweging, 1-0.

Even leek het stuurloze Vitesse meteen om te vallen, maar de brigade van Snoei herstelde zich knap. Door een vrije trap van Amoah op de lat en een kansrijk schot van Levtsjenko, die met pijnstillers zijn rugblessure onderdrukte, gingen de Arnhemmers toch nog met enige hoop de rust in. De geblesseerde verdediger Zeman was toen al gewisseld voor middenvelder Mustapha, waardoor Vitesse iets beter in balans leek te komen.

In de tweede helft groeide het duel uit tot een echte Europacupwedstrijd. Met een daverende knal van ruim 35 meter, waarop doelman Jevric zich verkeek, leek Krstajic in de 47e minuut Werder naar de derde ronde te schieten. Het veerkrachtige Vitesse sloeg echter snel terug. Levtsjenko benutte een strafschop nadat Amoah door Verlaat was neergelegd, 2-1.

Daarmee begon de wedstrijd opnieuw. Na de rode kaart voor Rankovic in de 68e minuut, na een charge van achteren op Magnin, werd het er voor Vitesse niet gemakkelijker op. Met een meesterlijk schot zette Claessens zijn ploeg op de drempel van de derde ronde (2-2). Invaller Charisteas kopte Werder met zijn eerste balcontact nog wel naar 3-2, maar meer leverde het zware slotoffensief van de Duitsers niet op. Dolgelukkig vierde heel Vitesse de bevrijdende treffer van invaller Mbamba in de extra tijd: 3-3.