VALKENBURG - Voor Jan Ullrich hoeft Matthias Kessler deze Tour niet meer te rijden, dus de Duitse wielrenner van T-Mobile mocht dinsdag in de derde rit voor eigen succes gaan. Kessler deed dat in Valkenburg met verve, door op de Cauberg te tonen over de beste benen te beschikken. Hij won er de etappe mee.

Michael Boogerd wilde het dolgraag en probeerde het ook, maar Kessler was simpelweg beter op Limburgse bodem. De 27-jarige Duitser beantwoordde Boogerds sleurwerk aan kop van het peloton met een krachtige demarrage. De Belg Gilbert kon even mee, maar werd al snel gelost.

Hitte

Een kopgroep van vijf renners had de koers gemaakt, met de Spanjaard Arrieta als laatste overblijver. Pas op de Cauberg werd hij bijgehaald. De Fransman Pineau hield aan de lange vlucht de bergtrui over, voor de Duitser Voigt, de Venezolaan Etxebarria en de Fransman Laurent resteerden slechts lege handen en een uitgeput lijf. De hitte was dinsdag op het parkoers tussen Esch-sur-Alzette in Luxemburg en het Limburgse heuvellandschap verzengend geweest, de thermometer gaf boven de 30 graden aan.

Blijdschap

Kessler deerde het niet meer, nadat hij over de finish was gekomen. Daarvoor was de blijdschap te groot. Zijn dolblije Australische ploeggenoot Michael Rogers, die de pelotonsprint won en tweede werd, wees hem op het dubbelsucces. Dat kon de Duitse T-Mobileploeg wel even gebruiken. Vlak voor de Tour had de ploegleiding niets anders kunnen doen dan kopman Jan Ullrich en de Spaanse klimmer Oscar Sevilla terugtrekken vanwege hun betrokkenheid bij het Spaanse dopingschandaal.

Ullrich

"De eerste dagen waren voor ons niet makkelijk", gaf Kessler toe, "maar we waren de sponsors en het publiek verschuldigd om door te gaan. We willen laten zien dat we nog steeds een goede ploeg hebben. Jan Ullrich is een van mijn beste vrienden, ik heb met hem getelefoneerd." De woorden van zijn ploegmakker hield Kessler dinsdag echter voor zichzelf. "Dat is te privé."