AMSTERDAM - Onder daverend applaus van duizenden fans betrad de drastisch gerenoveerde selectie van Ajax maandagmiddag voor het eerst dit seizoen het trainingsveld naast de ArenA. "De zon schijnt weer in Amsterdam", symboliseerde de kersverse trainer Henk ten Cate toen de rook van het vele Bengaals vuurwerk was opgetrokken. "Nu nog de titel."

De oud-assistent van Frank Rijkaard bij Barcelona opent de jacht op eerherstel met een ogenschijnlijk uitgebalanceerde selectie.

"We wilden een betere balans tussen jong en oud", sprak Ten Cate met Amsterdamse tongval. "We hebben naar ervaren spelers met verschillende kwaliteiten gezocht. Ik heb heel veel vertrouwen in deze groep."

WK-gangers

Ten Cate kon maandag nog niet over John Heitinga, Wesley Sneijder, Hedwiges Maduro, Ryan Babel, Maarten Stekelenburg, Markus Rosenberg en Zdenek Grygera beschikken. De WK-gangers krijgen rust en voegen zich pas over twee weken bij de groep. De A-selectie bestaat dan uit 26 spelers. Robert Schilder en Emmanuel Boakye mogen Ten Cate in de voorbereiding van hun kwaliteiten overtuigen. Lukt dat niet, dan worden beide talenten alsnog verhuurd.

Ajax, dat afgelopen jaar afscheid nam van maarliefst zestien spelers, verwelkomde maandag de nieuwelingen Jaap Stam, Kenneth Perez, Gabri, Roger Garcia, George Ogararu en Dennis Gentenaar.

Huisstijl

Huurlingen Tom de Mul en Michael Krohn-Dehli keerden terug van een verblijf bij respectievelijk Vitesse en RKC. "Ik heb goede hoop dat ik met deze spelers dwingend op de helft van de tegenstander kan spelen. In eigen land kunnen we onze huisstijl waarschijnlijk bewaken. Tijdens Europese duels moeten we ons misschien wel eens aanpassen. Ik vind dat geen schande", lichtte Ten Cate toe.

Waar de ontslagen trainer Danny Blind vorig seizoen nog werd geconfronteerd met veel aflopende contracten eindigt aan het einde van de komende competitie alleen de verbintenis van Zdenek Grygera.

De Tsjech mag bij een goed bod vertrekken. Ten Cate verwacht niet dat hij de komende maand nog nieuwe spelers presenteert. "Al moet een club van het kaliber Ajax natuurlijk altijd attent blijven."

Top

Ten Cate heeft alle posities minimaal tweemaal maar vaak drie- of zelfs vierdubbel bezet. Spelers als Ryan Babel, Markus Rosenberg, John Heitinga en Hedwiges Maduro zijn allesbehalve zeker van een basisplaats. "Spelers stellen zichzelf op", stelde Ten Cate. "Want Ajax moet weer naar de top, daar waar het hoort."

Beleidsmakers Maarten Fontein, John Jaakke en Martin van Geel keken tevreden toe hoe Ten Cate de ambities van het nieuwe Ajax verwoordde. Het drietal, verantwoordelijk voor het ontslag van Blind, beseft dat de club zich niet nog een rampseizoen kan veroorloven. Daarvoor is diep in de buidel getast.

Salaris

Stam, Perez, Garcia en Gabri genieten net als de halverwege het vorig seizoen aangetrokken Klaas-Jan Huntelaar een riant salaris. Ajax ontving nagenoeg nauwelijks vergoedingsommen voor de zestien vertrokken, overwegend transfervrije, spelers.

De kans dat Ajax het boekjaar met winst afsluit valt dan ook te verwaarlozen. Voor het gemak winnen de sportieve ambities het voorlopig even van de financiële doelstellingen. De aanhang, die een paar maanden geleden nog pal achter Blind stond, is al eveneens weinig consequent. Vergeleken met dezelfde periode vorig jaar zijn er al zo'n duizend seizoenkaarten meer verkocht. "Aan ons om de hoge verwachtingen waar te maken", besloot Ten Cate.