AMSTERDAM - Opnieuw was Ajax beter dan Internazionale, maar opnieuw ging de ploeg ten onder tegen de Italianen. Na de 1-0 in Milaan werd het dinsdag 2-1 in Amsterdam. Niettemin gaat Ajax naar de tweede ronde. Met dank aan Rosenborg. De Noren hielden de Olympique Lyon op een 1-1 gelijkspel. Ajax gaat als tweede in groep D achter Inter naar de tweede ronde.

Ajax heeft na vier jaar afwezigheid hoe dan ook al een bevredigende rentree gemaakt in de Champions League. Trainer Ronald Koeman slaagde erin de jonge, onervaren ploeg naar zijn hand te zetten en met zijn tactiek en wissels tegenstanders te verrassen. De twee gewonnen duels met Olympique Lyon zijn daarvan het beste voorbeeld.

"Heel goed voor Ajax en het complete Nederlandse voetbal.'' Koeman deelde een compliment uit aan zijn ploeg voor het spel voor rust. "Ik vond dat we toen een doelpunt verdienden. We maakten er ook één, alleen werd dat ten onrechte afgekeurd. Na rust vond ik Inter een stuk makkelijker spelen en zag je hoe fantastisch hun spitsen zijn."

Ajax is dit seizoen niettemin beter geworden, terwijl Koeman zelden zijn sterkste formatie kon opstellen. Deels door schorsingen, maar vooral door blessures. De kern van de basisopstelling tegen Inter bestond uit spelers als Van Damme (19), Van der Vaart (19), Mido (19), Pienaar (20) en Maxwell (21), terwijl de laatste weken De Jong (17) in de defensie speelt. Hij verving nu de geschorste Chivu centraal achterin.

Litmanen

Litmanen kwam op voorspraak van Koeman naar Ajax om met zijn ervaring het elftal sturing te geven en de jonge spelers te steunen. Daar is nog niets van terecht gekomen. De Fin is chronisch geblessseerd. Koeman baalt daar stevig van. Litmanen is een meerwaarde indien hij fit is.

Van der Vaart

Ook Van der Vaart was vaak afwezig. Amper hersteld van een lange blessure raakte hij op 7 september bij Oranje opnieuw gekwetst aan de knie. Twee weken geleden maakte hij zijn rentree en sindsdien maakte hij steeds het verschil voor Ajax, met cruciale goals tegen Lyon, Willem II en Roda JC.

Hij is al zo bepalend voor Ajax dat hij intussen is uitgegroeid tot een leider. Doordat Van der Vaart nog ritme mist, liet Koeman hem als tweede spits spelen met Mido. Hoe dichter hij bij het strafschopgebied speelt, hoe gevaarlijker Van der Vaart is. Dat bleek meteen in de openingsfase. Hij kreeg in de zevende minuut een schietkans en scoorde daarna, nadat keeper Toldo de kopbal van Mido niet onder controle had gekregen.

Arbiter Meier keurde de treffer af wegens buitenspel. Een dubieuze beslissing van de Zwitser, want Van der Vaart kreeg de bal voor de voeten via Toldo. Uitgespeelde kansen kreeg Ajax verder niet in de eerste helft. Inter deed niets, kreeg geen kansen, wachtte slechts af en probeerde met veel overtredingen de wedstrijd te vertragen.

Stiekem

Zo spelen Italiaanse ploegen altijd. Mooi om te zien is het zeker niet, maar dat is nu eenmaal hun spelopvatting. Italiaanse teams geven hun tegenstander altijd het idee dat ze beter zijn en kansen hebben op de zege, om vervolgens zelf stiekem op een cruciaal moment te scoren. Dat overkwam Ajax in Milaan (1-0 verlies).

Hetzelfde lot trof de Amsterdammers in eigen stadion. In de 50e minuut kopte Crespo de bal binnen na een voorzet van Di Biagio en een minuut later kopte de Argentijn de bal ondubbelzinnig achter Didulica, nu was de voorzet van Vieri. De spits had later zelf 0-3 moeten maken.

Wankelen

Ajax wankelde, maar rechtte de rug toen het hoorde dat Lyon bij Rosenborg op achterstand kwam. Lyon moest winnen om tweede te worden en door te gaan. Dat gebeurde niet. Zo had Ajax groot succes ondanks het verlies.