STRAATSBURG - Jarenlang fietste hij rond met het predicaat talent op zijn frame geplakt. Jimmy Casper bewees al op jonge leeftijd dat hij razendsnel was, maar nooit slaagde de Fransman erin dat te bewijzen in de belangrijkste etappekoers ter wereld: de Tour de France. In Straatsburg loste Casper eindelijk de belofte in.

Tot zijn eigen verbazing gaf de wielrenner zondag zijn rivalen Tom Boonen, Robbie McEwen en Erik Zabel het nakijken. Nadat de Belgische wereldkampioen te vroeg op kop kwam, lanceerde Casper zichzelf op het juiste moment en schreef hij de eerste etappe op zijn naam. "Fantastisch", jubelde de Fransman. "Dit is de mooiste dag uit mijn leven. In een sprint zulke grote namen als Boonen en McEwen verslaan. Dat is geweldig."

Gele trui

De Amerikaan George Hincapie veroverde dankzij bonificatieseconden, die hij bij een tussensprint vergaarde, de gele leiderstrui. De coureur van Discovery Channel besloot zich tot ieders verbazing te bemoeien met een tussensprint en pakte daarmee twee tellen. Zodoende ontfutselde hij Thor Hushovd het geel.

"Ik was teleurgesteld dat ik de proloog niet had gewonnen", sprak Hincapie, die slechts 0,73 seconde langzamer was dan zijn Noorse collega. "Zeker gezien het kleine verschil. Toen ik merkte dat de sprinters geen interesse hadden voor de tussensprint, besloot ik te versnellen. Natuurlijk wil ik nu het geel zolang mogelijk behouden."

Ronde van Duitsland

Zeven jaar geleden baarde Casper nog opzien door vier etappes in de Ronde van Duitsland te winnen. In die koers trakteerde hij steevast Zabel op een nederlaag, waardoor kenners verwachtten dat 't niet lang zou duren alvorens Casper de 'keizer van de massasprint' zou worden. Het liep anders. De progressie stokte en de Franse wielrenner werd in de categorie 'eeuwige belofte' gerangschikt.

In Straatsburg schoot Casper plots uit zijn slof. Alle topsprinters hadden hun vizier gericht op wereldkampioen Boonen, maar de Belg kwam te vroeg op kop en besloot even wat vaart te minderen. Juist op dat moment accelereerde Casper naar topsnelheid.

Op de finishlijn had hij een minieme voorsprong op de Australiër McEwen en de Duitser Zabel.