LONDEN - Met een minutenlange staande ovatie moest een tot tranen geroerde Andre Agassi zaterdag in de derde ronde afscheid nemen van Wimbledon. Qua resultaat had de 36-jarige routinier een mooier vaarwel verdiend. Maar de Spanjaard Rafael Nadal wenste hier niet aan mee te werken.

De ambitieuze nummer twee van de wereld maakte met 7-6 6-2 6-4 definitief een einde aan het optreden van Agassi op het gras van Londen.

Agassi koos Wimbledon vorig week bewust als de plaats om het einde van zijn loopbaan aan te kondigen. Hoewel hij het gras op de All England Club na zijn eerste optreden hartgrondig vervloekte, groeide het grandslamtoernooi uiteindelijk uit tot de plek waar zijn loopbaan tot bloei kwam. Als 22-jarige pakte hij er getooid met lange blonde haren in 1992 zijn eerste grote trofee.

Bijzondere herinneringen

Er zouden daarna nog zeven grandslamtitels en vele andere toernooizeges volgen, maar aan zijn eerste bewaart Agassi nog altijd bijzondere herinneringen. Wegens chronische rugklachten kwam hij dit jaar nog nauwelijks in actie, maar hij had er vele opofferingen voor over om toch nog één keer zijn opwachting op Wimbledon te kunnen maken. Ondanks zijn vroegtijdige uitschakeling was het optreden voor The Las Vegas Kid meer dan de moeite waard.

"Om op deze manier afscheid te kunnen nemen, betekent net zoveel voor mij als een overwinning", sprak Agassi ontroerd. "Het was een voorrecht om hier nog een keer op de baan te kunnen staan. Ik zal er op terugkijken als één van de meest bijzondere momenten in mijn loopbaan." Door zijn zege in 1992 ging Agassi de sport pas echt waarderen en kreeg hij oog voor de bijzondere situatie waarin hij verkeerde. "Ik besefte toen dat tennissen een manier van leven was. Zelfs toen ik hier na een paar jaar afwezigheid terugkwam, werd ik weer op dezelfde manier behandeld. Hier voel je respect, dat maakt dit toernooi zo bijzonder."

Nadal

Agassi had zijn verblijf in Londen graag willen verlengen, maar hij was niet opgewassen tegen Nadal. In de eerste set was er nog wel sprake van een echte strijd, maar daarna speelde de Spanjaard simpelweg te goed. Ook de tweevoudig winnaar van Roland Garros was zaterdag onder de indruk. "Het is ongelooflijk voor mij om tegen Agassi te spelen. Hij is één van de beste spelers in de geschiedenis met een geweldige carrière."

De echtgenoot van oud-tennisster Steffi Graf neemt later dit jaar bij de US Open definitief afscheid. Hij hoopt straks voor eigen publiek nog een 'echte' prestatie te kunnen neerzetten. "Dit was pas mijn vierde wedstrijd in maanden. Het kan vanaf nu alleen maar beter gaan. Op hardcourt heb ik altijd wel makkelijker kunnen spelen. Ik hoop er nog een mooie tijd van te maken."

Na Agassi vloog zaterdag ook de als vijfde geplaatste Kroaat Ivan Ljubicic uit het toernooi. De Rus Dmitri Toersoenov versloeg hem in vijf sets.