MUNCHEN - Guus Hiddink kan zich donderdag "onsterfelijk" maken in Australië. De 59-jarige topcoach moet zijn Australisch elftal dan de achtste finale van het WK voetbal binnen loodsen. Daarvoor is zeer waarschijnlijk een gelijkspel tegen Kroatië voldoende, omdat niemand verwacht dat Japan titelverdediger Brazilië even oprolt.

Hiddink voelt er tegen Kroatië weinig voor op zeker te gaan. De Achterhoeker gaat tegen de Kroaten voor de winst. Dat is in elk geval genoeg om de 'Aussies' voor het eerst op een WK een ronde verder te brengen. "Het is onmogelijk deze spelers op 0-0 te laten spelen. Dat ligt niet in hun karakter. Ze gaan altijd voor de winst. Nu dus ook. Door of niet, voetbal is al de grote winnaar in Australië. De sport is de laatste maanden in populariteit van plaats vier naar één gestegen."

Australië mist alleen de niet fitte Tony Popovic. Tegenstander Kroatië moet donderdag winnen, na het verlies tegen Brazilië en het gelijkspel tegen Japan. De geschorste Robert Kovac ontbreekt. Trainer Kranjcar kiest voor twee spitsen. Naast Prso staat Ivica Olic in de aanval.

Japan

Japan heeft nog een kleine kans om zich voor de volgende ronde te plaatsen. De opdracht is zwaar: winnen van titelverdediger Brazilië. De Japanse bondscoach Zico ziet kansen. "In voetbal is nu eenmaal alles mogelijk", zei de Braziliaanse stervoetballer van weleer. Japan moet hopen op een gelijkspel tussen Australië en Kroatië en zelf veel scoren. Brazilië gaat voor de tiende WK-winst op rij.

Italië

In groep E is alles nog open. Italië heeft tegen Tsjechië nog een punt nodig om door te gaan. De Tsjechen lopen na de nederlaag tegen Ghana het risico te worden uitgeschakeld. Zeker omdat ze amper nog een spits hebben om op te stellen. Jan Koller raakte geblesseerd in het eerste groepsduel en het is de vraag of hij inzetbaar is. Lokvenc is geschorst en Milan Barros is net hersteld van een blessure, maar heeft nog geen minuut gespeeld. Italië mist Daniele de Rossi, die tegen Amerika rood kreeg voor een grove elleboogstoot.

Ghana

In dezelfde groep E kan Ghana de sensatie worden. De ploeg speelde Tsjechië eerder van het veld en stuit in het laatste groepsduel op de Verenigde Staten. De Amerikanen hebben ook nog een kans. Als ze zelf winnen en Tsjechië verliest, dan gaan ze alsnog door naar de achtste finales. Ghana is bij winst zeker van een plaats bij de laatste zestien en droomt voorzichtig al van een duel met Brazilië in de volgende ronde.