PARIJS - Het pinksterweekeinde was voor Rafael Nadal uitermate druk bezet. De Spaanse gravelspecialist stond zaterdag en maandag in totaal ruim acht uur op het centre court van Roland Garros. Met spierpijn in de benen, kramp in de armen en zweet op het voorhoofd strompelde hij richting kleedkamer. Met een ticket voor de kwartfinale op zak. Dat wel.

Zaterdag zorgde lokale favoriet Paul-Henri Mathieu ervoor dat de titelverdediger al diep in zijn reserves moest tasten om uitschakeling te voorkomen. De Fransman won de eerste set met 7-5 en verweerde zich in de tweede doorgang uiterst kranig.

Mathieu mepte in de elfde game vijf breekpunten weg, maar moest een game later alsnog capituleren: 4-6. Nadal nam vanaf dat moment het heft in handen en stelde de overwinning veilig. Na bijna vijf uur tennis verliet hij als winnaar de arena.

Vechtjas

Amper 48 uur later kreeg de trots van Mallorca wederom een marathonpartij voor de kiezen. Ditmaal tegen de Australische vechtjas Lleyton Hewitt. Aanvankelijk leek Nadal zijn opponent te gaan vernederen. Toen hij de eerste set met 6-2 had gewonnen, stokte de opmars echter. Hewitt besliste het tweede bedrijf in de slotfase (7-5) en leek 't de Spanjaard knap lastig te gaan maken.

Nadal knokte zich vervolgens, na enkele prachtige lange slagenwisselingen, naar de setwint waarmee het verweer van Hewitt definitief gebroken was: 6-2 5-7 6-4 6-2.

Beetje moe

"Ik was een beetje moe na die lange partij van zaterdag", erkende de langharige titelverdediger. "In het begin speelde ik daarom niet sprankelend. Vanwege die vermoeidheid verloor ik soms mijn concentratie." Vanaf de derde set kwam Nadal aardig op stoom en speelde hij naar eigen zeggen zijn beste tennis tot nu toe op Roland Garros.

"Ik voelde de bal heel goed aan. Eigenlijk had ik zelfs in de tweede set het gevoel dat ik de wedstrijd onder controle had. Maar ja, Lleyton is een zeer goede tegenstander. Als je wat foutjes maakt, profiteert hij daar onmiddellijk van."

Djokovic

Na een welverdiende rustdag staat Nadal woensdag in de kwartfinale tegenover de Serviër Novak Djokovic. Indien de Spanjaard voldoende hersteld is van zijn inspanningen moet hij in staat worden geacht de halve eindstrijd te halen.

Daarin wacht hem waarschijnlijk de als vierde geplaatste Ivan Ljubicic. De Kroaat bleek maandag in de vierde ronde duidelijk te sterk voor de Spanjaard Ruben Ramirez Hidalgo en werd in de kwartfinale gekoppeld aan de ongeplaatste Fransman Julien Benneteau.