LONDEN - Vele topclubs lonkten naar hem. Maar Thierry Henry weerstond de verleiding. De begenadigde Franse aanvaller tekende een nieuw vierjarig contract bij Arsenal en maakte daarmee een einde aan de voortdurende transfergeruchten.

Henry werd onder meer door Champions Leaguewinnaar FC Barcelona begeerd. Maar de speler liet vrijdagochtend al in de Engelse media weten dat zijn hart in Londen ligt. "Ik hoop te blijven zolang ik lopen kan", zei Henry in dagblad The Sun. "Ik kan de supporters niet in de steek laten. Ze zijn als familie voor me."

Clubtopscorer

De 28-jarige spits kwam in 1999 over van Juventus. Afgelopen seizoen maakte hij zijn tweehonderdste doelpunt voor Arsenal en werd daarmee clubtopscorer aller tijden. De Engelse voetbalpers koos hem onlangs opnieuw, voor de derde keer, tot speler van het jaar.

Toen Henry de lucratieve overeenkomst had ondertekend, was Arsenal-coach Arsène Wenger plotsklaps de pijn van de verloren Champions League-finale alweer vergeten. "Begin deze week had ik twee doelen: de Champions League winnen en Henry overtuigen bij Arsenal te blijven. Ik had slechts bij één van die twee succes, maar voor de toekomst van de club is dit wel het beste."

Assists

Volgens de Franse coach moet Henry niet alleen geroemd worden voor zijn vele doelpunten. Juist in het hoge aantal assists onderscheidt hij zich. "Zelfs wanneer Henry niet scoort, weet je dat hij zijn team heeft geholpen om te winnen. Dat kunnen alleen de grote voetballers."

Rek

Het was niet toevallig dat Henry twee dagen na de eindstrijd van de Champions League een beslissing nam. De Fransman maakte duidelijk dat hij ervan overtuigd wilde zijn dat er nog genoeg rek in de prestaties van Arsenal zat.

"Dit team maakte me duidelijk dat ik me geen zorgen hoef te maken", zei Henry, die vooral jonge spelers als Fabregas, Flamini en Eboue prees. "Woensdag is me duidelijk geworden dat ze veel kwaliteit en een groot hart hebben."

Henry, die getrouwd is met een Engelse, benadrukte dat hij zich thuis voelt in Engeland. Hij beschouwt Londen als zijn thuisstad. "Het is gewoon moeilijk om Engeland te verlaten omdat de passie voor de sport hier het grootst is. De stadions zijn altijd vol en dat is zeker niet het geval in landen als Spanje en Italië."