ROME - Rafael Nadal deed in Rome zijn bijnaam als koning van het gravel alle eer aan. Met zijn 53e overwinning op rij evenaarde de pas 19-jarige Spanjaard zondag het record dat sinds 1977 op naam staat van de Argentijn Guillermo Vilas. Hij behaalde de mijlpaal in stijl door opnieuw Roger Federer te verslaan: 6-7 7-6 6-4 2-6 7-6.

Twee weken voor het begin van Roland Garros vochten Nadal en Federer in vijf uur en zes minuten een waar titanengevecht uit. In de strijd over best-of-five sets kwam Nadal op een 2-1-voorsprong, maar de Zwitser bracht de stand met de winst in het vierde bedrijf weer in evenwicht.

Federer

Na drie nederlagen op rij leek Federer in de eindelijk eens een partij tegen zijn Spaanse rivaal te gaan winnen. Hij liep uit naar 4-1 en kreeg twee wedstrijdpunten om de partij af te maken. Maar Federer slaagde er niet in zijn kansen te verzilveren. Nadal wist er een tiebreak uit te slepen en besliste de verlenging met 7-5 in zijn voordeel.

"Ik ben supertevreden. Dit is en fantastische zege. Maar Roger is ook een groot speler. Hij heeft op gravel de finale gehaald in Monte Carlo en Rome en won drie keer in Hamburg. Ik denk dat het voor hem eenvoudiger is Parijs te winnen dan Wimbledon voor mij", concludeerde Nadal na zijn triomf. De Spanjaard, later deze maand titelverdediger op Roland Garros, behaalde in Rome zijn vierde toernooizege van dit jaar en de zestiende in zijn loopbaan.