AMSTERDAM - De 89e editie van de Ronde van Italië gaat zaterdag in het Waalse Seraing van start met een proloog over 6,2 kilometer. De Italiaan Ivan Basso is de grote favoriet voor de eindzege in de Giro d'Italia. Wil de coureur van CSC in de roze trui eindigen, dan moet hij in elk geval zien af te rekenen met titelverdediger Paolo Savoldelli (Discovery Channel), wonderkind Damiano Cunego (Lampre) en de ervaren Gilberto Simoni (Saunier Duval).

Basso reed vorig jaar een uitstekende Giro. Hij won een tijdrit en een bergetappe en reed enkele dagen in het roze. Maagproblemen zorgden ervoor dat de Italiaan veertig minuten verloor op de concurrentie en de eindzege moest laten aan zijn landgenoot Savoldelli.

Basso, die dit jaar wil schitteren in de Giro en de Tour de France, is in vorm. Hij won het Critérium International en eindigde als tiende in de klassieker Luik-Bastenaken-Luik.

De Valk

Savoldelli, ook winnaar in 2002, liet vorige maand met de proloogzege in de Ronde van Romandië ook zien over een goede conditie te beschikken. 'De Valk' liet tijdens de presentatie van de Giro wel weten de laatste bergachtige week te vrezen.

Dit seizoen hebben de wielerliefhebbers nog maar weinig kunnen genieten van Gilberto Simoni. De 35-jarige renner won de Giro in 2001 en 2003 en finishte vorig jaar als tweede. Door zijn verhuizing van Lampre naar Saunier Duval hoeft hij het kopmanschap niet meer te delen met Cunego.

Van Cunego wordt dit jaar ook een goede Ronde van Italië verwacht. De 24-jarige renner won de editie van 2004, maar eindigde vorig jaar niet bij de beste tien.

Rabobank

Rabobank start in de Giro met de Colombiaan Mauricio Alberto Ardila Cano als kopman. Met de Deen Michael Rasmussen en het Nederlandse talent Theo Eltink heeft de Nederlandse ploeg nog meer ijzers in het vuur.

Marc de Maar is de tweede Nederlander in het team van Rabobank. Stef Clement (Bouygues Telecom), Koen de Kort (Liberty Seguros), Addy Engels en Remmert Wielinga (Quick Step) gaan zaterdag ook in het oranje van Rabo van start.

Wallonië

Na de eerste drie ritten in het heuvelachtige in Wallonië wordt meteen duidelijk wie over goede benen beschikt. Verstoppen kunnen de renners zich geen moment. Vooral de laatste week is moordend. Van zaterdag 20 mei tot aan de finish in Milaan op zondag 28 mei moeten de renners dagelijks bergop.

De zwaarste rit wordt woensdag 24 mei verreden. De etappe eindigt op het Plan de Corones. Het laatste stuk van de beklimming is zelfs niet geasfalteerd. Of Jan Ullrich (T-Mobile) die rit uitzit, is nog maar de vraag. De Duitser bereidt zich in de Giro voor op de Tour, maar heeft de vereiste vorm nog lang niet te pakken.