LONDEN - Arsenal wil woensdagavond alvast in stijl afscheid van Highbury nemen. De allerlaatste Europese wedstrijd in het roemrijke stadion tegen Villarreal moet de Engelse club een helder uitzicht op een ticket voor de finale van de Champions League in Parijs opleveren.

Arsenal begint als favoriet aan de eerste wedstrijd in de halve eindstrijd. De Engelsen schakelden in de vorige twee speelronden Real Madrid en Juventus uit. Villarreal, voor het eerst actief in de Champions League, verkeert in de wetenschap dat de laatste drie seizoenen geen enkele van de negen wedstrijden tegen Britse tegenstanders verloor.

Trainer Wenger kan voor eigen publiek weer over Fabregas beschikken. De achttienjarige Spanjaard is op tijd hersteld van een voetblessure. Reyes ontbreekt tijdens het Europese afscheid van Highbury. Hij is geschorst.

Bergkamp en Van Persie

Ondanks de afwezigheid van de spits starten Bergkamp en Van Persie waarschijnlijk op de bank. Trainer Wenger koppelt Henry vermoedelijk aan Pires. Henry liet zich in de aanloop van het duel met de Spanjaarden nog wel heel positief over Bergkamp uit. "Hij is de beste en fijnste aanvaller waarmee ik heb samengespeeld."

Trainer Pellegrini van Villarreal kent problemen in de defensie. Hij mist de geblesseerde centrale verdedigers Rodriguez en Pena. Doelman Viera is geschorst. Pellegrini hecht hoge prioriteit aan successen in de Champions League. Hij liet sterspelers Riquelme, Forlan, Tacchinardi en Sorin uit de ploeg die afgelopen vrijdag van Barcelona verloor.

"Villarreal is een ploeg die we zeker niet mogen onderschatten", stelde aanvaller Henry na de laatste training voor het eerst duel in de halve finale van de Champions League. De ploeg heeft misschien nog niet de naam van Juventus of Real Madrid. Je wint niet zo maar een kwartfinale van Internazionale."

"Ik heb veel met Arsenal en de Franse ploeg gewonnen", verklaarde de spits die aan het einde van het seizoen uitsluitsel over zijn toekomst geeft. "Mijn droom is nu om met Arsenal de Champions League te winnen", aldus de aanvaller die in de belangstelling van onder meer Barcelona staat.

Doelpunt Rosenberg

Arsenal begint de eerste ontmoeting met Villarreal met de wetenschap dat de laatste Europese tegentreffer op Highbury van 27 september vorig jaar dateert. Als het aan de Engelsen ligt, komt het doelpunt van Ajacied Rosenberg in het prachtige geschiedenisboek van het stadion dat de komende maand na 93 jaar de deuren sluit. "Highbury verdient een mooi Europees afscheid", aldus Henry.