ARNHEM - Langs de kant feliciteerden de wisselspelers van NEC elkaar al voorzichtig. De meegereisde supporters uit Nijmegen vierden uitgebreid feest. Uitgerekend bij aartsvijand Vitesse leek NEC zich zondag te plaatsen voor de play-offs om een plaats in de UEFA Cup. In de slotfase spatte die droom uiteen.

Op bijna hetzelfde moment dat Van der Schaaf in de voorlaatste minuut voor Vitesse 1-1 binnenkopte, kwam FC Twente in Enschede op gelijke hoogte met FC Groningen, eveneens 1-1. NEC eindigde door dat alles op de tiende plaats, één plaats te laag voor de play-offs.

In eerste instantie realiseerden de spelers en begeleiders van NEC zich niet hoe fataal de treffer van Van der Schaaf was. Ze waren in de veronderstelling dat Groningen had gewonnen bij Twente.

Bij het horen van de 1-1 eindstand bij die wedstrijd, drong het drama pas door. Keeper Babos liet zich op de grond vallen. Andere NEC'ers sloegen vertwijfeld de handen voor de ogen.

Gelijkmaker

NEC-trainer De Groot gaf na afloop toe dat hij pas laat op de hoogte was van de gelijkmaker in Enschede. "Langs de kant dachten we tot de 93e minuut dat 1-1 ook voldoende zou zijn, omdat Twente achter stond. Daarom maakten we na het doelpunt van Van der Schaaf ook niet direct aanstalten om de winnende treffer te forceren. Later hoorde ik pas dat het doelpunt van Twente iets eerder viel dan dat van Vitesse. Dat is niet slim van ons, we hebben bijna vijf minuten de 1-1 geconsolideerd in plaats van op jacht te gaan naar 1-2. Ik ben hier doodziek van."

Klap

De klap kwam extra hard aan bij NEC, omdat de ploeg twee maanden geleden nog volop in de race was voor een plaats bij de eerste vijf op de ranglijst. Dat de Nijmegenaren met lege handen zouden achterblijven, had toen niemand verwacht.

Vitesse-trainer Edward Sturing was daarom nog enigszins blij. "Wij in Arnhem hebben de play-offs niet gehaald, maar zij in Nijmegen ook niet. Misschien komen we elkaar nu nog tegen in de play-offs om de Intertotoplaats. Dat zou gezien de rivaliteit wel aardig zijn."

Vitesse speelt in eerste instantie tegen RKC Waalwijk, NEC treft Heracles Almelo. De winnaars van die confrontaties treffen elkaar vervolgens in de finale voor deelname aan de Intertoto-competitie.