MELBOURNE - De temperaturen in Melbourne Park liepen op naar niet te harden hoogte. Maria Sjarapova en Andy Roddick deerde de hitte niet. De Russin en de Amerikaan stoomden met indrukwekkende cijfers op naar de vierde ronde enkelspel. Maria Sjarapova, 4e geplaatst, overklaste met 6-0 6-1 de linkshandige Kroatische speelster Jelena Kostanic. Roddick, nummer 2 van de plaatsing, denderde langs de Fransman Julien Benneteau met 6-1 6-2 6-2.

Extreme warmte was een factor op de vijfde dag van het Australian Open tennistoernooi met als uitsmijter de uitschakeling van titelverdedigster Serena Williams door de Slowaakse Daniela Hantuchova: 1-6 6-7 (5). Toen het kwik naar veertig graden begon te rijzen, besloot de wedstrijdleiding van het Australische grandslam alle partijen op de buitenbanen tijdelijk uit te stellen. Een fikse regenbui zorgde kort nadien voor verkoeling.

Hittegolf

De reglementen voorzagen in deze beslissing. Jaren geleden werd een hitteregel opgenomen na een reeks excessieve voorvallen. In de grote stadions ging het tennis wel door, onder gesloten dak en opengedraaide airco's. Voor de toernooidirectie tot het besluit kwam, had Michaëlla Krajicek haar dubbelspel al gespeeld. De 17-jarige Almeerse versloeg met haar Hongaarse partner Agner Szavay het Franse koppel Nathalie Dechy/Tatjana Golovin met 6-2 6-7 (2) 6-3. Krajicek en Szavay bereikten daarmee de derde ronde dubbelspel voor een ontmoeting met de Zimbabwaanse Cara Black met de Australische Rennae Stubbs, 2e geplaatst.

Australische media verspreidden hardnekkig geruchten dat Sjarapova en Roddick een romantische relatie onderhouden. Zij zouden meer dan normaal in elkaars gezelschap worden gezien. Beiden tennisten in de hitte op hun best. Sjarapova na de winst op Kostanic: "Dit was de eerste hete dag. Het was goed om door dit soort wedstrijden te komen. Ik moest gewoon een beetje geduldig blijven."

Heerschappij

Sjarapova ontmoet in de achtste finales Daniela Hantuchova. De Slowaakse maakte met 6-1 7-6 (5) een einde aan de heerschappij van de Amerikaanse Serena Williams in Melbourne Park. De titelhoudster leed na zestien overwinningen de eerste nederlaag. Serena Williams bracht vorig jaar in Melbourne de opmars van Sjarapova in de halve finale tot stilstand. De Russin krijgt geen revanche.

Andy Roddick had veel jonge fans op de tribunes die hem hartstochtelijk toejuichten. A-Rod bedolf Benneteau onder een spervuur van kogels en beperkte zijn speeltijd tot het minimum. Zijn commentaar na afloop: "Ik sla de bal goed, ik beweeg goed en ik voel mij goed."

Spel

Afgezien van Serena Williams' uitschakeling deden zich geen grote verrassingen voor op de vijfde dag. De Amerikaanse Lindsay Davenport, 1e geplaatst, bleef overeind tegen de Russin Maria Kirilenko 6-4 4-6 6-2 en de Belgische Justine Henin-Hardenne (8e) vond haar spel tijdig tegen de Française Virginie Razzano: 6-4 6-1. Vier Russische speelsters drongen al door tot de achtste finales. behalve Sjarapova waren dit Svetlana Koeznetsova, Jelena Vensnina en Nadia Petrova. Het Australian Open is het enige grandslam dat nog geen winnares uit Rusland heeft.

Van de hoog geplaatste mannen sneuvelde wel de Argentijn Gaston Gaudio (8e) in vijf sets tegen de Fransman Fabrice Santoro: 3-6 2-6 7-5 6-1 4-6. Santoro is met zijn 33 jaar de oudste speler in Melbourne Park. Hij maakte zijn bijnaam 'De Magiër' weer eens waar met zijn vijfsetswinst. Hij vertelde dat hij erg had moeten lijden onder de hitte. "De temperatuur was officieel 38 graden, maar op de baan was het 55 graden."