RIJSWIJK - Manchester United is voor het eerst in lange tijd vroegtijdig van het Europese toneel verdwenen. Benfica schakelde de Engelse topclub, die nu echt aan renovatie toe lijkt, uit: 2-1. Zelfs de UEFA-beker is geen optie meer. Villarreal ging dank zij de zege op Lille (1-0) mee naar de laatste zestien van de Champions League, voor het eerst in de historie van de club.

Alleen in groep D moesten op de slotdag alle beslissingen nog vallen. Sir Alex Ferguson kon zich in Lissabon geen betere start wensen. ManUnited kwam al na zes minuten op voorsprong. Giggs vond de opgekomen Gary Neville op rechts, diens voorzet kon door Scholes over de doellijn worden gefrommeld.

Tegenvaller

Dat was een fikse tegenvaller voor Ronald Koeman, die zich vooraf niet wenste te verschuilen achter de lange blessurelijst van Benfica. "Natuurlijk heb ik minder keus, maar het is beter je goed voor te bereiden dan te blijven zaniken over de spelers die er niet bij zijn", zei de Nederlandse coach in Portugese dienst dapper.

Geovanni, een van de invallers, bewees zijn gelijk. De Braziliaan kopte na ruim een kwartier met een snoekduik de gelijkmaker achter de verbaasde Van der Sar. Nelson gaf de voorzet door de benen van O'Shea. Nog voor rust kwam Benfica ook op 2-1. Ditmaal met enig geluk. Beto schoot, Scholes veranderde de bal iets van richting, waardoor Van der Sar er niet meer bij kon. Dat zette het Estadio da Luz in lichterlaaie.

Ferguson zette na rust meer druk met Saha als extra spits naast Van Nistelrooij en Rooney en later oud-PSV'er Park, in plaats van de Portugees Cristiano Ronaldo. Het zorgde voor opwindende taferelen voor de neus van doelman Quim, niet tot de vurig nagejaagde treffer(s). Het gaf Benfica ook ruimte voor een counter.

Villarreal

Villarreal verkeerde in de gunstige omstandigheid dat een gelijkspel voor eigen publiek tegen Lille al volstond voor een plek bij de laatste zestien. Jan Kromkamp mocht helpen dat te bewerkstelligen. Voor rust was de angst om achter te komen groter dan de wil om te winnen. Terwijl de Fransen toch het meest waren gebaat bij een zege. Ze lieten het bij een schot van Odemwingie, over.

Hector Font deed hetzelfde namens de Spaanse ploeg, die verder alleen prat ging op meer balbezit. Guayre werd uiteindelijk de grote man. Nog geen tien minuten op het veld maakte hij de 1-0. Het was zijn eerste CL-treffer.

Bremen

In groep C rekende Werder Bremen snel en overtuigend af met Panathinaikos: 5-1. Bij rust was het al 3-0 door Micoud (strafschop) en Valdez (2). Verder was het wachten op de medewerking van FC Barcelona dat geacht werd in Italië van Udinese te winnen. Henk ten Cate, die de zieke Rijkaard verving, beloofde zijn sportieve plicht te doen, maar gaf Ronaldinho en Eto'o rust. Toch hield hij woord. Ezquerro en Iniesta verstoorden het evenwicht in de laatste vijf minuten: 0-2. Bremen blij.