LONDEN - In het stadion waar het nog geen drie jaar geleden droomde over een mooie toekomst leefde Ajax woensdagavond alweer in het verleden. De talenten van gisteren hebben de club niet het beoogde succes gebracht. Ajax ondergaat volgend kalenderjaar een metamorfose.

De doelpuntloze en nietszeggende ontmoeting tussen de veredelde tweede keus van Arsenal en Ajax leek woensdagavond in niets op het duel dat beide clubs bijna drie jaar geleden op Highbury uitvochten. Destijds waren ze ook in Londen onder de indruk van de jonge ploeg van Ajax die misschien wel net zo goed kon worden als het team dat tien jaar geleden onder trainer Van Gaal eerst Europa en later de wereld veroverde.

Slechter

Aanvankelijk onder Koeman en momenteel onder Blind werd Ajax alleen maar slechter en slechter. De gewenste routinier bleef weg en bijna geen speler ging beter presteren. Na bijna een half jaartje inventariseren is ook technisch directeur Van Geel er bijna helemaal uit. Ajax zal over het huidige boekjaar geen winst maken. Er komen veel nieuwe spelers, misschien wel acht of tien. Het gevaar van weer een tussenjaar ligt dus nadrukkelijk op de loer.

Het aantal aankopen zou iets lager uitvallen wanneer Trabelsi, Maxwell, Pienaar en De Jong hun aan het einde van het seizoen aflopende contract zouden willen verlengen. Het viertal verkiest binnenkort een aanbieding uit het buitenland boven nieuwe verbintenis bij Ajax.

Opmerkelijk

Vooral in het geval van De Jong mag dat opmerkelijk heten. De pas 21-jarige geboren Amsterdammer lijkt het niveau van Ajax nog lang niet ontgroeid. Toch heeft hij haast met een vertrek uit zijn geliefde stad.

De Jong maakte op Highbury evenals Trabelsi geen deel uit van de basisformatie van Ajax. Trainer Blind benadrukte nog maar eens dat hij het duo niet voor hun beslissing wilde bestraffen. Bij minimale verschillen tussen spelers kiest de oefenmeester wel voor diegene met wie hij ook volgend seizoen moet werken. Pienaar begon wel.

Groepszege

Door blessures van Grygera en Maduro verschenen Trabelsi en De Jong binnen een half uur op het veld. Ook zij konden niet voorkomen dat de toeschouwers heel nadrukkelijk merkten dat de uitslag van de wedstrijd niet meer van invloed op de rangschikking in poule B van de Champions League was. Arsenal was al zeker van de groepszege en Ajax kon de tweede plaats niet meer ontgaan. Beide clubs waren dus al zeker van deelname aan de tweede ronde van het prestigieuze toernooi.

Trainer Wenger van de club uit Londen liet basisspelers als Bergkamp, Cole, Cambell, Ljungberg, Pires en Lehmann op de tribune. Van Persie en Fabregas mochten op de bank uitrusten. De oud-Feyenoorder speelde alleen de laatste twintig minuten en maakte acht minuten voor tijd nog bijna een doelpunt. Vanwege het grote aantal afwezigen vormde Owusu Abeyie samen met Henry en Reyes de voorhoede van Arsenal. Van het drietal kreeg Henry de beste doelkans. Hij miste in de 45e minuut een strafschop.

Ereterras

Vanaf het ereterras zag technisch directeur Van Geel uiterlijk onbewogen toe hoe Ajax aardig met de tweede keus van Arsenal meespeelde. Na een lange vormcrisis leek Heitinga net als afgelopen weekeinde tijdens de ontmoeting met RKC op de speler die het bij Ajax tot international schopte.

Heitinga is nog nadrukkelijk bezig met dit seizoen. Hij kan het WK misschien nog wel halen. Van Geel en de andere beleidsmakers van Ajax kijken al uit naar het volgende voetbaljaar. Ajax zal dan weer helemaal opnieuw moeten beginnen. En wie had dat drie jaar geleden op Highbury gedacht.