LONDEN - Nigel de Jong keert woensdagavond met Ajax terug in het stadion waar hij zich bijna drie jaar geleden met een knap doelpunt aan het internationale publiek presenteerde. In de dagen na de uitwedstrijd tegen Arsenal op Highbury wordt bekend of de geboren Amsterdammer ook volgend jaar nog speelt voor de club die hij al dertien jaar dient.

Hij is nog geen week 21 jaar, maar spreekt al als veel van de spelers die tien jaar geleden met Ajax eerst Europa en later de wereld veroverden. De Jong wil vlak voor het duel met Arsenal best over van alles praten. Als zijn aflopende contract maar niet echt aan bod komt.

"Natuurlijk snap ik best dat je wilt weten of ik bij Ajax blijf. Maar ik wil het daar nu nog niet over hebben. Mijn besluit wordt snel bekend. Maar nu is het nog te vroeg. De kans is groot dat ik je aan het einde van deze week meer kan vertellen. Goed? Top man."

Alweer vier jaar profvoetbal en een bewogen jeugd hebben De Jong snel volwassen gemaakt. Niets doet meer denken aan het verlegen knaapje dat zich voor het eerst met de bal onder de arm op het pleintje aan de Goeman Borgesiusstraat in Amsterdam-West meldde.

De Jong, stoer hoofd en diamantje in de oorlel, heeft dan ook meer dan de meeste van zijn leeftijdsgenoten meegemaakt. Profvoetballer en vader Jerry keek lang niet naar hem om, maar haalde wel de politieberichten, toen hij er met de pinpas van een ploeggenoot vandoor ging.

Ziekenhuis

Moeder Marja was de liefste mama van de wereld, maar moest door haar ziekte rondkomen van een uitkering. Maar liefst drie keer onderging ze in het ziekenhuis een niertransplantatie. De bezorgde Nigel speelde dan vader voor zijn vier jaar jongere zusje Ashmira.

De Jong

Tussen de bedrijven haastte De Jong zich via tram dertien en de metro naar Ajax. Jaar in jaar uit. Met zijn roodwitte tas over de schouder. "Daar denk ik nog wel eens aan wanneer ik nu in die mooie Audi van de club zit."

Ook op straat won de Amsterdammer aan respect. Hij jongleerde over stoeptegels die schots en scheef lagen, en overwon natuurlijke hindernissen als regenwater en hondenpoep. Hij speelde de bal daar vaak net zo makkelijk door benen als tussen jassen die als doelpalen dienden.

Arsenal

Met de onbevangenheid van een straatvoetballer presenteerde De Jong zich drie jaar geleden op Highbury in Londen, alwaar Ajax herinneringen opriep aan de ploeg die onder Van Gaal midden jaren negentig uiteindelijk van iedereen won. Dankzij een treffer van De Jong hield een jonge talentvolle Amsterdamse ploeg het grote Arsenal op 1-1. Aan de opmars van het nieuwe Ajax kwam pas een einde in San Siro. Daar sloeg AC Milan in de laatste minuut van de kwartfinale van de Champions League toe.

De Jong

De talenten van toen mogen nog steeds voor Jong Oranje uitkomen. Heitinga, Sneijder, De Jong en Stekelenburg schopten het zelfs al evenals de naar HSV vertrokken Van der Vaart tot het grote Oranje. Maar het huidige Ajax lijkt in niets op de ploeg die zich tien jaar geleden wel verder ontwikkelde en uiteindelijk alles won.

"Zeker nu gaat het niet goed", erkent De Jong. "Ajax dat achtste staat. Schande natuurlijk. Maar ik heb me persoonlijk de laatste drie jaar wel ontwikkeld. Dit seizoen gaat het zelfs erg goed. Trainer Blind slingert me niet door de ploeg. Dat geeft rust", aldus de speler, die Ajax voorbij Sparta Praag en FC Thun in de Champions League schoot.

De Jong

Uitgeleerd bij Ajax is De Jong naar eigen zeggen nog steeds niet. "Dat ben je nooit." Maar dat wil nog niet zeggen dat hij met nieuwe Amsterdamse talenten als Maduro, Emanuelson en Babel aan een nieuw succesvol Ajax gaat bouwen. Sneijder zegde Ajax onlangs een langer verblijf toe. De Jong hakt waarschijnlijk nog deze week ook de knoop door. Eén ding wil hij wel kwijt. "Ik ben Amsterdammer en dus wordt het Ajax of het buitenland", aldus de middenvelder die vorige week de dood van Utrecht-speler Di Tomasso nadrukkelijk beleefde.

Eerder dit jaar verloor De Jong namelijk zijn grote vriend Luciano van den Berg. De speler van Stormvogels Telstar stierf na een verkeersongeluk. "En dan hebben wij het over een contractverlenging. Dat is heel begrijpelijk maar plotseling ook weer heel onbelangrijk. Niet dan?"