BRATISLAVA - De Kroatische tennissers hebben voor het eerst in de geschiedenis de Daviscup gewonnen. In de finale tegen Slowakije haalde Mario Ancic in de laatste enkelpartij het beslissende punt binnen. Hij versloeg in Bratislava Michal Mertinak met 7-6 6-3 6-4.

Kroatië en Slowakije stonden allebei voor het eerst in de eindstrijd van het landentoernoooi. Zondag had Dominik Hrbaty met zijn zege op Ivan Ljubicic de spanning in de wedstrijd teruggebracht, maar Mertinak kon tegen Ancic het thuisvoordeel niet uitbuiten.

Mertinak kreeg in het alles beslissende duel de voorkeur boven Karol Kucera, die vrijdag in de eerste partij verloor van Ljubicic.

Vreugde

Tot grote vreugde van het thuispubliek in de Sibamac Arena kon hij zich in de eerste set uitstekend meten met Ancic. Maar na het verlies van de tiebreak kwam hij er eigenlijk niet meer aan te pas.

De Slowaken op de tribunes probeerden alles om hun landgenoot naar de zege te leiden, maar hij moest in drie sets buigen voor Ancic.

Hectische taferelen

Het beslissende punt van Ancic leidde tot hectische taferelen in het Kroatische kamp met ook Goran Ivanisevic in de hoofdrol. De excentrieke tennisser droomde jarenlang van de trofee in de landenwedstrijd, maar de oud-Wimbledonwinnaar moest door een schouderblessure zijn loopbaan beëindigen. Het hele weekeinde steunden hij zijn landgenoten fanatiek vanaf de zijkant.

Met de winst in het dubbelspel op zaterdag leken de Kroaten al een voorschot op de eindzege te hebben genomen. Maar de Slowaken gaven zich niet gewonnen. Dominik Hrbaty maakte zijn reputatie als kopman waar met zijn zege op Ljubicic. De Kroaat was elf wedstrijden op rij ongeslagen gebleven in de Daviscup, maar een stijve nek en een sterk spelende Hrbaty maakte met 4-6 6-3 6-4 3-6 6-4 een einde aan zijn succesvolle reeks. "Ik heb nog lange tijd getwijfeld of ik zou spelen. Uiteindelijk is het toch nog redelijk goed uitgepakt. Ik heb het toch nog vijf sets volgehouden", zei Ljubicic.

Na deze thriller moest het duel tussen Ancic en Mertinak uiteindelijk de beslissing brengen. De 21-jarige Kroaat hield daarin zijn zenuwen het beste onder controle en bezorgde zijn land de eindzege in de Daviscup.