AUBURN - Pieter van den Hoogenband had zich geen betere rentree kunnen wensen. Met een overtuigende zege op de 200 vrij gaf de drievoudig olympisch kampioen vrijdag bij de open Amerikaanse zwemkampioenschappen in Auburn meteen weer zijn visitekaartje af.

Met zijn tijd van 1.46,23 had hij meer dan een seconde voorsprong op de nummer twee, de Amerikaan Klete Keller, die in 1.47,56 aantikte.

100 vrij

Zaterdag plaatste hij zich ook als snelste voor de finale van de 100 meter vrije slag. Met een tijd van 49,35 verzekerde de olympisch kampioen zich ook op deze afstand van een startbewijs voor de Europese titelstrijd volgend jaar in Boedapest. De limiet was 50,10. Nicholas Brunelli zette met 49,71 de tweede tijd neer.

Van den Hoogenband trok met zijn tijd op het koningsnummer de lijn van de 200 meter vrije slag door. Op deze afstand maakte de Brabander vrijdag zijn rentree na zijn herniaoperatie in mei. Hij won vrijdagnacht overtuigend de finale in een tijd van 1.46,23 en pakte in de series op dit nummer een ticket voor de EK.

"Dit is echt super, helemaal fantastisch", jubelde de Brabander al na de eerste winst, op de 200 vrij in het James E. Martin Aquatic Center. "Het is echt genieten dat ik hier na een paar maanden alweer toe in staat ben. Ik moest toch weer helemaal op nul beginnen. Het geeft een enorme kick dat ik me zo snel heb kunnen aanpassen aan al die trainingsprikkels. Dit is voor mij ook de manier om de mensen te bedanken die mij de afgelopen tijd hebben gesteund."

Rentree

Van den Hoogenband maakt in Amerika zijn rentree na een herniaoperatie in mei. Het was voor hem een zware periode waarin hij zelfs twijfelde aan het voortbestaan van zijn loopbaan. Maar met zijn tijd in de series nam hij alle onzekerheden bij zichzelf weg, want met 1.47,87 dook hij meteen al ruimschoots onder de limiet (1.50,25) voor de Europese kampioenschappen volgend jaar in Boedapest.

Van den Hoogenband was na de series dan ook vooral opgelucht. Hij had vooraf geen idee waar hij stond. "Voor de wedstrijd flitste er van alles door mijn kop. Ik schrok er ook wel van dat het meteen weer zo hard ging, maar ik heb geprobeerd rustig te blijven en te doen waar ik voor kwam: een wedstrijd op niveau afleveren. Ik ben blij dat het zo goed gelukt is."

Van den Hoogenband wist in de finale behoorlijk wat van zijn tijd in de series af te halen. Na de eerste 100 meter lag hij met zijn tijd van 51,15 zelfs onder de doorkomst van het wereldrecord (51,43) dat sinds 2001 in handen is van zijn Australische rivaal Ian Thorpe (1.44,06).

"Met mijn eindtijd had ik deze zomer bij het WK in Montreal in de medailles gezwommen. Zeker voor december is dit gruwelijk hard. Ik zit hiermee weer op mijn niveau van Fukuoka (WK 2001) en Barcelona (WK 2003). Dat is toch wel een erg prettige constatering."

Bewondering

Ook zijn coach Jacco Verhaeren was zeer tevreden. "Zeker als je terugkijkt op de hele geschiedenis met zijn rug is het heel knap dat hij zo'n prestatie nu in een keer laat zien. Ik heb veel respect en bewondering voor zijn veerkracht. In de series deed hij het al heel goed en hij heeft zichzelf in de finale alleen maar kunnen verbeteren. Het betekent dat hij op de juiste weg is en zijn zwemtoekomst met een goed gevoel tegemoet kan zien. Dit geeft heel veel vertrouwen voor alles wat nog komen gaat."

Van den Hoogenband, die in 2008 bij de Olympische Spelen van Peking zijn loopbaan wil afsluiten, start zaterdag ook nog op de 100 meter vrij.