AUBURN - Opgelucht stapte Pieter van den Hoogenband vrijdag uit het water van het James E. Martin Aquatic Center in Auburn. Met een uitstekende tijd op de 200 vrij (1.47,87) in zijn eerste race sinds zijn herniaoperatie in mei kreeg de drievoudig olympisch kampioen bij de open Amerikaanse zwemkampioenschappen het bewijs dat hij nog altijd op topniveau meekan.

"We waren allebei toch wel heel erg benieuwd waar hij zou staan", gaf zijn coach Jacco Verhaeren vlak na de race aan. "Voor Pieter was het dan ook een grote opluchting dat het meteen liep zoals hij zou willen. Zeker omdat hij in de series nog niet helemaal voluit is gegaan. Maar hij heeft nu al een aansprekende tijd gezwommen waarmee hij mondiaal voor de dag kan komen. De finale (vrijdagnacht) zien we als de echte test."

Limiet

De Brabantse zwemmer, die in Auburn ook nog op de 100 vrij start, was met zijn tijd bijna vier seconden sneller dan de nummer twee, de Amerikaan Klete Keller (1.51,70). Bovendien voldeed Van den Hoogenband ruimschoots aan de limiet (1.50,25) voor de Europese kampioenschappen volgend jaar in Boedapest. "We wisten vooraf wel dat die limiet niet echt een probleem zou zijn, maar het is toch lekker als je hem al binnen hebt", vond Verhaeren.

Operatie

Voor Van den Hoogenband was de wedstrijd in Auburn zijn eerste echte race sinds de Olympische Spelen vorig jaar zomer in Athene. Hij deed in maart nog wel mee aan de open Vlaamse kampioenschappen, maar hij had toen al last van de rug. Twee maanden later bleek een herniaoperatie noodzakelijk. Na een moeilijke periode waarin hij zelfs twijfelde over het voortbestaan van zijn loopbaan, kon Van den Hoogenband in de zomer weer werken aan zijn rentree. De afgelopen maanden zwom hij vele kilometers in zijn thuisbasis De Tongelreep in Eindhoven. In oktober gaf hij aan klaar te zijn voor zijn rentree.

Spelen

Om te veel keerpunten te vermijden koos hij voor de US Open in plaats van de EK kortebaan later deze maand in Triëst. Bovendien heeft Van den Hoogenband goede herinneringen aan Auburn, want in 1995 plaatste hij zich daar voor het eerst voor de Olympische Spelen.

Verhaeren: "Het was toch wel spannend dat Pieter na zoveel maanden uit een trainingssituaties meteen aan een echte wedstrijd moest beginnen. Maar blijkbaar heeft niet echt een ritme nodig om tot een goede tijd te komen. Hij heeft een goede gecontroleerde race gezwommen. Ook lichamelijk en fysiek zit het gelukkig helemaal goed. We kunnen niet anders dan tevreden zijn."