LONDEN - George Best is vrijdag op 59-jarige leeftijd in de Cromwell-kliniek in Londen overleden. De Noord-Ierse voetballegende lag sinds 1 oktober in het ziekenhuis. Hij overleed aan de gevolgen van onder meer een ernstige longontsteking en inwendige bloedingen.

Bekijk video: Modem/ Breedband

Good, Better, Best. Die slogan gebruikten de Engelse media in de jaren zestig veelvuldig om hun bewondering voor het enorme voetbaltalent George Best te omschrijven.

Het Noord-Ierse enfant terrible paste perfect in de roerige jaren zestig. Het tijdperk van hippies, lang haar en opkomst van verdovende middelen. De Vijfde Beatle werd hij genoemd. Op en naast het veld, Best stond in het middelpunt van de belangstelling, altijd, overal. Hij overleed vrijdag op 59-jarige leeftijd in Londen.

Aantrekkelijk

Hij behoorde tot de meest gefotografeerde personen van dat tijdperk. Hij was jong, aantrekkelijk, rijk en getalenteerd. Hij poseerde met fotomodellen, sportauto's, beroemde kappers, royalty en modekoningen. Zijn voetbalkunde voerde de gevierde linksbuiten al als 17-jarige van Belfast naar Manchester, naar het topteam van United. Hij werd het onbetwiste middelpunt van gevierde helden als Dennis Law, Bobby Charlton en Nobby Stiles.

Beste voetballer

George Best, geboren op 22 mei 1946, gold in de jaren zestig als het grootste Britse voetbaltalent. De Noord-Ier was tweebenig, had een geweldig schot, was kopsterk, had een briljante dribbel in huis en scoorde veelvuldig. In 1968 werd hij gekozen tot Europa's beste voetballer. Met United werd hij twee keer kampioen van Engeland en won hij de Europa Cup 1. Best speelde 37 interlands voor Noord-Ierland. A genius, noemden de supporters hem liefdevol. En dat was hij.

Maar als voor iemand opgaat dat slechts sterke benen de weelde kunnen dragen, dan gold dat voor George Best. De voetballer kon het niet. Tijdens zijn sportieve carrière raakte hij betrokken bij drinkgelagen. Hij werd frequent opgepakt en vastgezet wegens drankproblemen en vechtpartijen in dure clubs. Hij werd bekritiseerd om zijn recalcitrante gedrag en bewonderd tegelijk.

Doelpunten

Best was pas 26 jaar toen hij na 466 wedstrijden en 178 doelpunten opstapte bij Manchester United. Zijn levensstijl begon zijn tol te eisen. Hij voetbalde nog tien jaar, maar wel bij tweederangs clubs in Engeland, Schotland en de Verenigde Staten. Na zijn laatste wedstrijd namen de problemen door alcoholgebruik vlug toe. Ik stop alleen met drinken als ik slaap, bekende hij eens.

Toch tastten al die problemen de populariteit van George Best bij het grote publiek nooit aan. De volksheld werd meer dan eens behandeld voor alcoholisme. Verscheen daarna fris en uitgerust op televisie en beloofde publiekelijk beterschap. Hij werd omhelsd als de verloren zoon, doch binnen enkele maanden doken de krantenberichten over problemen van Best en drank weer op.

Het kostte hem niet alleen geloofwaardigheid, vriendschappen en twee huwelijken. In 2002 had hij zijn verslaving zover gedreven, dat een levertansplantatie noodzakelijk was. Als gevolg van de ingreep moest hij zware medicijnen slikken. In oktober 2005 werd hij weer opgenomen in het ziekenhuis. Half november kwam er een longinfectie bij. Uiteindelijk gaf zijn gesloopte lichaam het op.