EINDHOVEN - Pieter van den Hoogenband telt de dagen af. Na maanden van trainen in de 'klotsbak' in Eindhoven kan de drievoudig olympisch kampioen niet wachten om volgende maand bij de US Open weer op het startblok te staan. "Na een hele zomer van alleen maar baantjes trekken kijk ik zo ontzettend uit naar deze wedstrijd. Ik heb momenten gehad dat ik bang was dat ik niet meer kon lopen. Het is daarom een voorrecht dat ik me straks toch weer met de besten van de wereld kan meten."

Van den Hoogenband zwemt begin december zijn eerste serieuze race sinds de Olympische Spelen vorig jaar in Athene. Hij nam in maart weliswaar nog wel deel aan de open Vlaamse kampioenschappen, maar werd toen al gehinderd door rugklachten. De 27-jarige Brabander, die zondag al naar Amerika vertrekt, denkt nog regelmatig terug aan de eerste periode na zijn herniaoperatie in mei. In de troosteloze omgeving van het zwembad De Tongelreep kon hij met zijn trainingsmaat Gijs Damen alleen maar baantjes zwemmen.

Saai

"Het was echt ontzettend saai. Je kunt je niet voorstellen hoe blij ik was toen ik weer een keerpunt kon maken en hoe gelukkig ik was toen ik weer het water in mocht duiken. Soms was het zwaar, maar ik kijk er nu op terug als een wijze les. Ik heb maar één lichaam en daar moet ik zuinig op zijn."

Verhaeren

Ook zijn coach Jacco Verhaeren ziet veel positieve kanten aan de ingreep en gedwongen pauze van zijn pupil. Hij heeft Van den Hoogenband nog nooit zo gretig gezien. Bovendien heeft hij, weliswaar gedwongen, meer aandacht moeten besteden aan zijn 'zwakke' onderdelen starten en keren.

Operatie

"Natuurlijk gun je niemand een operatie en ook ik heb mij zorgen over zijn toekomst gemaakt. Maar ik denk dat het Pieter alleen maar goed heeft gedaan. De ingreep heeft hem ontzettend gemotiveerd er weer helemaal voor te gaan. Hij heeft echt moeten afzien, maar ik heb er bewondering voor hoe hij het allemaal heeft opgepakt. Bovendien zal de investering in het starten en de keerpunten zich gaan uitbetalen. Hij kan hier op de lange termijn zeker tijdwinst mee boeken."

Verhaeren kan moeilijk schatten waar Van den Hoogenband op dit moment staat. Als hij afgaat op de training verwacht hij bij de US Open goede tijden, maar de spanning van de wedstrijd is in de oefensessies niet na te bootsen. "Het zal daarom zeker spannend zijn hoe het gaat bij het explosieve gedeelte en hoe hij zich houdt bij de start. Maar zonder al te overspannen verwachtingen denk ik zeker dat hij tot een mondiale tijd in staat is."

Hoewel Van den Hoogenband ook geen idee heeft over zijn mogelijkheden, hoopt hij in Auburn op de 100 en 200 vrij wel al direct een startbewijs af te kunnen dwingen voor de Europese kampioenschappen volgend jaar in Boedapest. "Ik vind het altijd prettig om een doel te hebben. Bovendien wil ik de komende tijd niet al te veel wedstrijden zwemmen. Alles draait uiteindelijk toch om de Olympische Spelen in Peking, daar wil ik nog een keer echt pieken."

Zuinig

Na zijn optreden in Auburn, waar Van den Hoogenband tien jaar geleden met toptijden al indruk maakte, zal hij met Verhaeren de planning voor volgend jaar maken. Hij zal waarschijnlijk wel meedoen aan de open Vlaamse kampioenschappen in maart en de Swim Cup in Eindhoven. Verhaeren: "We zullen wel zuinig zijn met de wedstrijden. Het hoeft ook niet meer zo nodig. De fase van veel wedstrijden heeft hij wel gehad."

"Het is met het oog op de Spelen vooral belangrijk dat hij zich op de training concentreert en we zullen eerst moeten kijken wat er straks in Amerika gebeurt. Een goed resultaat zou zijn rentree in ieder geval compleet maken."