SHANGHAI - Tennisser Roger Federer heeft dinsdag in Shanghai als eerste de halve finales bereikt van de Masters Cup, het officieuze wereldkampioenschap. De Zwitserse nummer één van de wereldranglijst versloeg in zijn tweede groepspartij de Kroaat Ivan Ljubicic in drie sets: 6-3 2-6 7-6.

Federer profiteerde volop van de zege van de Argentijn David Nalbandian op diens landgenoot Guillermo Coria (7-5 6-4), de twee andere spelers in de rode groep. Door dat resultaat verzekerde de Zwitser zich als eerste van de acht deelnemers in het gedevalueerde toernooi van een plek bij de laatste vier.

Vlekkeloos

Federer moest er wel vol tegenaan in zijn partij tegen Ljubicic. De eerste set verliep nog vlekkeloos, maar de tweede gaf hij uit handen tegen de Kroaat, van wie hij dit jaar al vier keer had gewonnen. Daar zaten de finales van Doha, Rotterdam en Indian Wells bij.

In het derde bedrijf verprutste Federer wedstrijdpunten bij 5-3 en 5-4. Pas in de tiebreak toonde hij zijn klasse door met drie aces de weerstand van Ljubicic definitief te breken.

Enkelbandage

De Zwitser speelde de hele wedstrijd met een dikke bandage om zijn enkel. Dat gewricht was wekenlang pijnlijk en hield hem aan de kant. "Ik kwam hier feitelijk op één been aan. Ik dacht dat ik het meest geblesseerd was van allemaal. Ik ben hoogst verbaasd dat ik nog zo goed tennis", zei hij na afloop, daarbij uiteraard refererend aan het grote aantal afzeggingen voor de Masters Cup.

Afmeldingen

De top acht-spelers Safin, Hewitt en Roddick zegden kort voor het evenement met blessures af. De nummer twee van de wereld, Rafael Nadal, kwam wel, maar vond het uiteindelijk te riskant voor zijn enkel om te tennissen. En de Amerikaanse routinier Andre Agassi vertrok met een enkelblessure na zijn eerste partij, die hij verloor van de Rus Davidenko.

Dat het Chinese publiek niet blij is met al die afmeldingen, bewees het toen Federer zich tijdens de wedstrijd even liet masseren door zijn trainer. Een hoorbaar gemor ging op van de tribunes in het hypermoderne stadion, waarin 15.000 mensen passen. Voor Federer staat de deur naar zijn derde winst van de Masters Cup wagenwijd open. Hij evenaart dan de prestatie van Ilie Nastase (1971-'73) en Ivan Lendl (1985-'87), die de traditionele seizoensafsluiting ook ieder drie keer achter elkaar wonnen.

Nalbandian is door zijn zege op Coria nog in de race voor de halve finales. Zijn partij tegen Ljubicic over twee dagen wordt beslissend. Coria is met twee nederlagen zo goed als uitgeschakeld.