SANXENXO - De negende editie van de loodzware zeilrace om de wereld, de Volvo Ocean Race, begint zaterdag in het Spaanse Sanxenxo (Galicië) met een primeur. Voor de eerste keer in de 32-jarige historie van de voormalige Whitbread Round The World Race staat een heuse proloog op het programma, een kortebaanwedstrijd in de haven.

Een week later gaat het vierjaarlijkse zeilspektakel in Vigo echt van start, voor de eerste etappe richting Kaapstad over ruim 6000 kilometer (3270 mijl). Groot is het deelnemersveld niet. Slechts zeven, of misschien zelfs maar zes schepen beginnen in Noordoost-Spanje aan de negen maanden lange reis langs vijf continenten.

Premier Challenge

Het Australische project Premier Challenge kampt met grote financiële problemen. Voor Volvo-racedirecteur Glenn Bourke zou het wegvallen van het zeilteam uit zijn geboorteland een grote klap zijn. Van zijn 'Magnificent Seven', zoals hij de compacte vloot een beetje hoogdravend noemt, kan dan geen sprake meer zijn.

Zelden deden zo weinig schepen mee aan de grootste en uitdagendste zeilrace rond de wereld. Vroeger, met onder anderen de legendarische Rotterdammer Conny van Rietschoten twee keer als winnaar met de Flyer (1974 en 1978), verschenen soms wel 25 boten aan de start. De bemanningen bestonden toen vaak uit liefhebbers, avonturiers en renteniers. In het afgelopen decennium is de mondiale zeilrace echter het domein van pure profs geworden, met echte winnaars als schippers, die mogen werken met budgetten van tientallen miljoenen euro's.

Kosten

De torenhoge kosten zijn volgens Bourke de belangrijkste reden voor de relatief kleine inschrijving voor de editie 2005-2006. "Maar ik kies liever voor kwaliteit dan voor kwantiteit", liet hij manmoedig weten. Volgens de ervaren Nederlandse deelnemer Bouwe Bekking, die als schipper van de Spaanse favoriet Movistar aan zijn vijfde race om de wereld begint, wachtte de Volvo-organisatie te lang met het vaststellen van het etappeschema en de competitieopzet. Daardoor was er te weinig tijd om met het vernieuwde concept de marketing- en de zeilmarkt op te gaan.

De Volvo Ocean Race heeft evenwel nog steeds veel potentie. Vooral de keuze voor de V70-klasse, tien voet langer dan de vertrouwde V60, biedt veel extra's: Een groter schip (+3 meter), een langere mast (+4 meter), meer zeiloppervlak (+60 procent spinnakervolume en +28 procent grootzeil) meer snelheid (oplopend tot 70 à 80 kilometer per uur) en méér spektakel. Volgens deskundigen kan de nieuwe V70 in gelijke omstandigheden 21 dagen sneller rond de wereld zeilen dan de oude V60.

Wereldsnelheidsrecord

Hoe hard het kan gaan, bewees de Movistar al in april. In de Stille Oceaan, 2000 mijl van Nieuw-Zeeland, legde het Spaanse jacht 530 zeemijl af in 24 uur. Daarmee braken Bekking en co ruimschoots het wereldsnelheidsrecord, dat op 525,7 zeemijl stond. "Als het weer een beetje meezit, denk ik dat vrijwel alle boten dik 500 zeemijl op een goede dag kunnen afleggen", blikte Bekking vooruit.

"Ik reken niet op veel krachtsverschil. Ik verwacht harmonicawedstrijden, met schepen die elkaar afwisselen aan kop en staart. We zullen waarschijnlijk steeds dicht bij elkaar finishen."

Proloog

Tijdens de proloog zaterdag in Sanxenxo zal dat zeker het geval zijn. Met deze zogenoemde inportraces, die veel publiek, media en sponsors naar het zeilcircus moeten trekken, is 20 procent van het totale aantal winstpunten te verdienen. Het matchracen tussen de peperdure jachten is op 11 juni 2006 in de Rotterdamse haven te aanschouwen, tussen de achtste en negende en laatste etappe in.