NEW YORK - Sjeng is de naam. "Dat is Zuid-Nederlands voor Jan", moest Schalken in New York uitleggen. Sjeng Schalken was plots een vip in Amerika. De dag voor zijn 26e verjaardag zal hij namelijk tegen USA's publiekslieveling Pete Sampras de halve finale van de US Open tennissen.
US Open

Alleen 'Flying Dutchman' Tom Okker (1968, ) ging hem voor bij de laatste vier. "Ik vind dit zó knap van mijzelf", juichte de Limburger zonder dik te doen.

Sjeng Schalken won donderdag in het Arthur Ashe Stadium van Flushing Meadows de kwartfinale van de 22-jarige Chileen Fernando Gonzalez in een thriller over vijf sets: 6-7 (tiebreak 5-7) 6-3 6-3 -7 (5-7) 7-6 (7-2). "Een onbeschrijfelijk gevoel", vond hij.

"Ik sta tussen drie van de grootste tennissers ter wereld in de halve finale van het Amerikaanse grandslam: Hewitt, Agassi en Sampras. Dit is mijn beste prestatie ooit. De kwartfinale Wimbledon stond gelijk met een toernooizege. Dit overstijgt dat enorm."

Genieten

Schalken zei op 'Super Saturday' vooral te gaan genieten van de halve finale tegen Pete Sampras. De 31-jarige grandslamrecordhouder (13 stuks) veegde op indrukwekkende wijze de 20-jarige coming man Andy Roddick van het hardcourt: 6-3 6-2 6-4.

Schalken openbaarde tijdens zijn succesweken in New York stiekem te hebben gedroomd van een duel met Sampras. "Natuurlijk zal ik ook voor mijn kansen vechten." Schalken speelde vier keer tegen Sampras, alle keren vóór 1998, alle keren won 'Pistol Pete'. De andere halve finale gaat tussen titelhouder Lleyton Hewitt uit Australië en Amerika's tweede legende Andre Agassi. Beiden wonnen woensdag reeds hun kwartfinales.

Kanon op gympies

Schalken moest donderdag veel overwinnen in het grootste tennisstadion ter wereld. Ten eerste zijn tegenstander. Een kanon op gympies, begiftigd met een van de hardste opslagen uit het tenniscircuit en een jaloersmakende forehand. Ten tweede de windvlagen recht over de baan. Ten slotte ten derde de frustratie van zijn stapel verloren vijfsetters: 13 naast slechts 5 zeges.

De Nederlander was op alles ingesteld maar wist de eerste fase van de marathon die 3 uur en 43 minuten zou gaan beslaan, niet wat hem overkwam. "Ik waande mij middenin een wervelwind. Wat een energie had die man, wat een power. Hij blies mij weg. Hij maakte ook keuzes die ik niet verwachtte."

Eerste set

De eerste drie games scoorde Schalken geen punt op de service van Gonzalez. Na 3-3 ging hij beter draaien en traden de eerste haperingen op bij de Chileen. Op 6-5 kreeg Schalken twee breekpunten. Gonzalez anticipeerde en sleepte er een tiebreak uit. Met de wind in de rug kwam Schalken met 5-1 voor in de tiebreak, na de wissel pakte Gonzalez echter zes punten en de set. Het laatste punt viel gunstig van de netband.

Na afloop roemde Gonzalez zijn overwinnaar voor zijn mentale instelling. "Hij verdiende de eerste set te winnen, verloor die, maar begon mij direct in te maken. Knap van hem." Schalken dicteerde de tweede plus de derde set (beide 6-3). In de vierde set voelde hij stress opkomen, verloor daar zijn eerste en enige opslagbeurt, maar sleepte er toch een tiebreak uit. Het werd een kopie van de eerste.

Tiebreak

Schalken kon zelf serveren voor de twee resterende punten van de triomf en de begeerde halve finale. Tegenwind en zijn alles-of-niets spelende tegenstander voorkwamen een voortijdig einde. In de tiebreak van de vierde set serveerde Schalken zijn beide eerste en gelijk laatste dubbele fouten. "Gelukkig kreeg ik mijn opslag gelijk weer onder controle voor de laatste set", vertelde hij later.

Beide spelers wonnen in de finale set zes games en dus moest opnieuw de tiebreak beslissen. Schalken won de zenuwenslag. Gonzalez, die zijn projectielen in de vierde set weer met precisie had gelanceerd, sloeg plotseling geen bal meer. De zenuwen overmanden hem. Op 6-0 kreeg Schalken zes matchpoints. Hij benutte het derde. "Verdiend gewonnen", vond Gonzalez. "Hij sloeg wel niet zo hard, maar hij bracht zoveel variatie dat hij mij steeds weer verraste."