NEW YORK - Pete Sampras is zondag in een nieuwe legende getreden na de 'slag der oudjes'. De Amerikaan gaf in de finale van de US Open zijn landgenoot Andre Agassi ongenadig slaag en schreef met zijn vijfde triomf in de US Open de veertiende grandslam op zijn naam. Uitslag: 6-3 6-4 5-7 6-4.
US Open

De 31-jarige tennisser uit Los Angeles, die in de halve finale Sjeng Schalken elimineerde, was met dertien stuks al wereldrecordhouder. Zijn laatste titel was Wimbledon in 2000. Sindsdien stond de man met 63 titels volledig droog en ging hij met gebogen hoofd door diepe dalen.

De nederlaag dit jaar in de twee ronde van Wimbledon tegen de Zwitserse qualifier George Bastl was de zwartste dag in zijn tennisleven. Hij speelde 33 toernooien zonder zege. Sampras bereikte zowel in 2000 als 2001 de finale van de US Open. Tien jaar jongere spelers, de Rus Marat Safin en de Australiër Lleyton Hewitt, schonken de legende daarin geen enkele set.

Waarom

Al wie tennis liefheeft en hem een warm hart toedraagt, vroeg zich af wat Sampras nog bezielde. Waarom speelde hij nog? Hij had alles gewonnen en stond op alle ranglijsten en klassementen onaantastbaar bovenaan. Bovendien puissant rijk. Waarom ging hij niet lekker golfen onder de Californische zon? Of een gezinnetje stichten? Dat laatste deed hij met actrice Bridgette Wilson. Hun eerste kind wordt in november verwacht.

Tennis kon hij niet loslaten. "Ik weet dat ik nog steeds de kwaliteiten heb om aan de top te spelen. Ik ben nog niet klaar", zei hij. Klaar is hij ook nog niet na de door iedereen, behalve zichzelf, voor onmogelijk gehouden overwinning op Flushing Meadows.

Na de zege op Sjeng Schalken, waarmee hij zijn derde finale op rij bereikt, gaf hij een indicatie van zijn plannen. "In 2002 zoveel mogelijk wedstrijden spelen, met het accent op de grandslam."

Pistol Pete

Pistol Pete is niet dood, hij vuurt nog met scherp en schiet raak. Vooral met zijn opslagen. Na de derde ronde die hij in de vijfde set verloor, zei de Brit Greg Rusedski smalend over Pete Sampras: "Ik geloof niet dat hij hierna nog een wedstrijd wint, want hij is anderhalve stap langzamer geworden."

Sampras versloeg prompt de Duitser Tommy Haas in vier sets en was op weg naar de finale in drie sets superieur aan 'coming man' Andy Roddick en toernooiverrassing Sjeng Schalken.

Art Garfunkel

In de eindstrijd voor 23.000 toeschouwers in het Arthur Ashe Stadium, was ook de beste retourneerder van het tennis onmachtig als Sampras de bal in het spel bracht. Agassi kwam nauwelijks in de wedstrijd en kreeg pas laat mogelijkheden druk te zetten. Te laat. De 'battle of ages' werd zondag ingezongen door Art Garfunkel met 'Bridge of Troubled Water' en 'America the Beautiful'. Sampras en Agassi raakten geëmotioneerd bij het dagelijke eerbetoon aan de reddingswerkers van de terroristische aanslagen op het WTC, op twee dagen na een jaar geleden.

Vervolgens vlogen de beide oude gladiatoren van het tennis door de beide eerste sets heen van hun 34e confrontatie. Sampras dicterend, Agassi tegenstribbelend en accepterend. Eerste set 6-3, tweede 6-4. In de derde set, nadat Sampras de 26e ace had geslagen, kreeg Agassi mogelijkheden, mede door een paar dubbele fouten van zijn tegenstander.

De twaalfde game duurde heel lang. Agassi was het minst vermoeid, wist voor de eerste keer de service van zijn tegenstander te breken en pakte gelijk de tweede set (7-5). Het grootste tennisstadion ter wereld kolkte. Het zou toch nog een heuse finale worden. De vierde set was een zenuwenstrijd. Het niveau van Sampras daalde, Agassi groeide. Op 4-3 wist Las Vegas Kid de breekpunten niet te benutten. Sampras sleepte zich naar 4-4 en haalde plotseling onvermoede krachten boven.

Hij won de negende game op het derde breekpunt en serveerde vervolgens vlot uit voor zijn veertiende grandslamzege (6-4). De koning was niet dood, hij leefde. Een ongekende prestatie van een speler die in zijn volgende legende trad. "Ik ben terug", zei de kampioen. "Een goede overwinning."