AMSTERDAM - Jari Litmanen is alleen terug bij Ajax omdat hij dat zelf zo heeft gewild. Zijn eisen waren aanvankelijk te gortig voor de club, aldus directeur Arie van Eijden, en een rentree leek van de baan. Totdat de Fin zelf contact opnam en de impasse doorbrak. "Ik heb hier zeven fantastische jaren gehad, als voetballer en als mens", lispelde hij.
Ajax

Op het trainingsveld hingen maandagmorgen spandoeken voor hem. 'Jari, welkom thuis'. Zo voelt hij het ook, thuiskomen. "Vanaf de eerste dag dat ik hier kwam, tien jaar geleden, heb ik me hier thuisgevoeld. Het is fantastisch terug te keren", zei hij tijdens de massaal bezochte persconferentie na zijn eerste werkdag. Zijn presentatie was zelfs rechtstreeks op het internet te volgen, met beeld en geluid.

Van der Vaart

Even daarvoor kwam het bericht dat Rafael van der Vaart door een afgescheurde binnenband in zijn linkerknie zeker zes tot acht weken is uitgeschakeld. Maar volgens Ronald Koeman is de Fin niet zijn vervanger, omdat ze ook samen kunnen spelen. "Hij kan achter de spits spelen, als tweede spits, of op het middenveld. Alleen, de keuze wordt nu helaas wat makkelijker", vertelde de coach.

Prikkelende uitspraken deed Litmanen uiteraard niet. Nooit is hij een man geweest die buiten het veld van zich liet spreken. Behalve afgelopen zomer. Koeman had in juni al een onderhoud met hem, maar het salarisvoorstel wekte woede op bij de vriendelijke Litmanen. Hij zei dat een tweede elftalspeler zelfs meer verdiende dan wat Ajax hem bood.

Van Eijden verklaarde: "Litmanen is altijd een voorbeeld en een steun voor de groep, maar er zat een groot verschil tussen vraag en aanbod. Ik moet onze technisch directeur Leo Beenhakker hierin beschermen. Ik ben degene die over de euro's gaat. We lagen te ver uit elkaar."

Uiteindelijk vonden ze elkaar toch. Alleen dankzij Litmanen, 31 inmiddels. "Wij hebben zelf maar contact gezocht. Ik wilde graag naar Ajax en de transfermarkt was bijna dicht. Binnen drie dagen was het rond. Ik zie hier een hoop goede dingen, ik heb er een goed gevoel over. Ik zie veel talent, jongens die gretig zijn en ver willen komen. Dat had ik ook toen ik hier voor het eerst kwam. Ik hoop mijn ervaring op de spelers te kunnen overbrengen."

Litmanen tekende een contract tot juni 2004, met daarbij twee evaluatiemomenten, aldus Van Eijden. "Het gaat hierbij niet om een ontbindingsclausule, maar of we nog gelukkig met elkaar zijn". Litmanen staat bekend als de voetballer met de kristallen spieren. Hij was de voorbije jaren veel geblesseerd. Nu is hij fit, zei hij. "Ik ben vorig seizoen slechts twee weken geblesseerd geweest."

Hij speelde dan ook amper bij Liverpool. Zoals hij ook bij Barcelona niet tot wasdom kwam, vooral door blessures. "Het is niet helemaal gegaan zoals ik had gehoopt. Nee, dat kan ik verder niet verklaren. Ik wil nog een paar jaar topvoetbal spelen. Daarna? Misschien word ik wel de opvolger van materiaalman Sjakie Wolfs."