MURCIA - Mario Cipollini verdween in 2000 door de achterdeur uit de Ronde van Spanje. De Italiaan was gediskwalificeerd nadat hij de Spaanse renner Cerezo een blauw oog had geslagen. Twee jaar later keerde de rassprinter terug om er maandag in de derde etappe zijn eerste ritzege in de Vuelta te boeken.

Cipollini rondde in de straten van Murcia in de op één na kortste etappe van de Vuelta vakkundig het door zijn ploeggenoten van Acqua e Sapone geleverde voorwerk af. Landgenoot Petacchi kwam een fractie tekort, de Duitser Erik Zabel werd derde. Jeroen Blijlevens eindigde als veertiende. Leider Beloki verloor net als de andere klassementsrenners zes seconden.

Beste jaar loopbaan

De ritzege van Cipollini in Spanje is het zoveelste opmerkelijke feit in wat misschien wel het beste jaar uit zijn loopbaan is. Merkwaardig genoeg werden alle hoogtepunten - de winst in Milaan-SanRemo, zes ritzeges in de Giro en nu eindelijk ook de etappewinst in de Vuelta - onderbroken door de aankondiging dat hij het fietsen voor gezien hield. "Mooie Mario" meldde begin juli dat hij geen zin meer had in de wielersport. De weigering van tourbaas Leblanc om de Italiaan uit te nodigen voor de Ronde van Frankrijk, zou in dat besluit hebben meegespeeld.

WK Zolder

Er bleven twijfels. Cipollini had immers het record van Binda en het WK in Zolder in het vizier. Binda, een legende in Italië, won in zijn loopbaan 41 Giro-ritten, Cipollini staat na de editie van dit jaar op veertig. Het WK-parkoers in Zolder is hem op het lijf geschreven, ook daarom klonk het plotse afscheid ietwat onwaarschijnlijk.

Eind augustus was er het bericht op zijn website dat er toch weer gefietst ging worden. De Ronde van Nederland kwam nog te vroeg, in de Vuelta was er maandag een optreden alsof er van een onderbreking nooit sprake was geweest.

Hij zal de Ronde van Spanje niet uitrijden, kondigde Cipollini reeds voor de start aan. Afstappen wordt nu ook makkelijker. Na dus veertig ritzeges in de Giro en twaalf in de Tour is hij in zijn vierde optreden in de Vuelta verlost van de hatelijke nul. Misschien keert hij donderdag, als de bergen van de Sierra Nevada worden aangedaan, alweer huiswaarts om zich in de voorbereiding te storten op de wereldtitelstrijd.

Bram Tankink pechvogel

Pechvogel in de derde rit was Bram Tankink. De Nederlander van Domo-Farm Frites kwam hard ten val en blesseerde daarbij elleboog, knieën en rib. Tankink moest zich enkele keren bij de rondearts vervoegen en onderging na de rit onderzoek in het ziekenhuis.

"Er is niks gebroken", zei ploegleider Hendrik Redant maandagavond. "Bram heeft flink wat schaafwonden. De diepste, aan de elleboog, moest worden gehecht." Aan opgeven dacht de gekwetste renner nog niet, volgens Redant: "Hij hoeft in ieder geval niet in het ziekenhuis te blijven. Als het aan Bram ligt, start hij morgen gewoon. We zullen het zien."