NEW YORK - De US Open krijgt de droomfinale bij de mannen. Titelfavoriet Roger Federer en publiekslieveling Andre Agassi staan daarin zondagavond tegenover elkaar. De Zwitserse nummer één van de wereld versloeg in de halve eindstrijd de Australiër Lleyton Hewitt met 6-3 7-6 4-6 6-3. De Amerikaan Agassi ontdeed zich met 6-4 5-7 6-3 4-6 6-3 van zijn landgenoot Robby Ginepri.

Voor Federer is het zijn tweede finale op rij in New York. Agassi haalde voor de zesde keer de eindstrijd en verzilverde die in 1994 en 1999.

In de herhaling van de finale van vorig jaar speelde Federer niet zo dominant als in zijn voorgaande partijen. Na het verlies in de eerste set kreeg Hewitt in het tweede bedrijf kansen om de stand gelijk te trekken, maar de Australiër liet vijf setpunten liggen. Federer sleepte er een tiebreak uit en liet zijn opponent daarin met 7-0 kansloos.

Hewitt herstelde zich echter sterk van deze tegenvaller door de derde set met 6-4 naar zich toe te trekken. De winnaar van de US Open in 2001 leek hiermee weer volledig terug in de wedstrijd, maar met een slechte servicebeurt op 2-3 voor Federer verspeelde hij zijn laatste kansen. Hoewel de Zwitser op 5-3 nog wel met 0-30 achter kwam, sloeg hij zich na een partij van drie uur opnieuw naar de finale.

Ervaring

Agassi had vijf sets nodig om Ginepri te verslaan. Hij is de oudste finalist op Flushing Meadows sinds de 39-jarige Ken Rosewall in 1974. De tennisser uit Las Vegas liet in het Arthur Ashe stadion opnieuw zien dat de jaren nog altijd geen greep op hem hebben. Hij oogde fit in de partij tegen de 23-jarige landgenoot. Toch gingen de kansen over en weer. In de beslissende set gaf zijn ervaring de doorslag. Hij forceerde bij 3-2 een break en maakte de partij met 6-4 af.

"Ik ben weer in de finale", jubelde Agassi. "Ik zal hier morgen weer staan en dan ga ik er volledig voor. In de vijfde set leek Robby het betere spel te hebben. Het had mijn laatste set bij de US Open kunnen zijn, daarom heb ik alles gegeven."

Hoogtepunt

Voor Ginepri was het bereiken van de halve finale als ongeplaatste speler al een hoogtepunt op zich. Hij speelde tegen Agassi zijn vierde vijfsetter op rij, een record in de 125-jarige historie van het toernooi. "Andre was gewoon te goed vandaag", concludeerde hij. "Daarom speelt hij nog steeds en staat hij in de finale morgen."

Een eindstrijd waarin Federer op papier begint als favoriet. De laatste zeven van de tien ontmoetingen tussen de twee eindigden in het voordeel van de Zwitser. Ze troffen elkaar vorig jaar in New York in de kwartfinales. Toen won de Zwitser in vijf sets. Dit seizoen was hij ook de beste in de kwartfinales van de Australian Open en bij de toernooien in Dubai en Miami.