NEW YORK - Het US Open heeft bij de vrouwen geen Russische maar een West-Europese finale gekregen. Na Mary Pierce, die Elena Dementjeva uitschakelde, bereikte vrijdag ook Kim Clijsters de eindstrijd. De Belgische was de favoriete Maria Sjaparova in drie sets de baas: 6-2 6-7 (4-7) 6-3.

Clijsters had het karwei eigenlijk sneller moeten klaren. Ze kreeg op 6-5 in de tweede set een handvol matchpoints. Sjarapova werkte ze weg en redde zich vervolgens met een fraai slagenrepertoire in de tiebreak. Het was uitstel van executie. Haar Vlaamse opponente was in de slotfase technisch meer dan gelijkwaardig en fysiek een stuk fitter.

Beter dan ooit

Pierce, die in New York haar wedergeboorte beter dan ooit onder de aandacht bracht, had tegen Dementjeva ook drie sets nodig (3-6 6-2 6-2) en een veelbesproken blessurepauze. De wonderdokter kreeg haar niet alleen op de been, maar ook als een ander mens op de baan.

Nooit eerder stond op Flushing Meadows een Franse tennisster in de eindstrijd. De 30-jarige Pierce, geboren in Montreal en residerend in Bradenton (Florida), begon tegen de verliezend finaliste van vorig jaar niet overtuigend. Dat gaf Dementjeva, die voor haar doen zeer behoorlijk opsloeg, alle gelegenheid door twee servicebreaks de eerste set te pakken en hoop te krijgen op een revanche voor 2004.

Time-out

Die hoop bleek op niets gestoeld. Haar opponente nam twee keer een time-out om een blessure te laten behandelen door de fysiotherapeut van dienst. Pierce vertelde naderhand dat ze eerst last kreeg van een dijbeen, daarna van haar rug. De hulp en de twaalf minuten om na te denken kwamen als geroepen voor de Française, die daarna weer liep als een kievit. Voor Dementjeva was het oponthoud desastreus.

In de tweede en derde set was er nog maar een tennisster op hoog niveau aan het werk. Pierce ging steeds beter spelen, Dementjeva steeds slechter. De verklaring voor de plotselinge kentering was 'simpel'. "Vandaag heb ik, nadat ik de eerste set had verloren, steeds gedacht aan een goede vriendin van mij, Pat, die thuis ziek ligt. Zij gaf me de kracht zo te spelen", lichtte Pierce toe. "Ik kan het niet geloven. Dit is verbluffend, dit is zo goed. De supporters hebben me overigens ook enorm geholpen."

Pest

Dementjeva had zwaar de pest in. Ze betichtte Pierce, in een vorig tennisleven ook niet vies van een flinke portie dramatiek in haar optredens, ervan de blessures te hebben voorgewend. "Je kunt een wedstrijd omdraaien door ongelooflijke punten te maken of door het tempo te veranderen. Dat zijn faire manieren. Twaalf minuten pauze nemen is dat naar mijn mening niet. Ik geloof er niets van dat ze iets had. De regels geven haar het recht zich te laten behandelen. Dat recht nam ze. Als ze alleen zo van mij kan winnen, dan is dat haar besluit."