HAARLEM - De Zuid-Afrikaanse bondscoach zei het woensdag al, nadat zijn team door Oranje op een 20-2-nederlaag was getrakteerd: "Nederland komt in de finale." Na de overwinning op het sterke Canada (7-3) beginnen ook de verstokte honkbalfans daar langzaam in te geloven.

De eerste fase hebben de Nederlandse honkballers in elk geval met verve doorstaan. Het team leverde een unieke prestatie door de zesde opeenvolgende WK-zege te boeken. Dat feit was ook ruim voldoende voor een plek in de kwartfinale.

Overeind

Belangrijker is het vertoonde spel van de formatie van bondscoach Robert Eenhoorn. Na goede zeges op 'kleintjes' als Zweden, China en Brazilië, toonde de ploeg aan ook tegen sterkere opponenten overeind te blijven. Oranje speelde - zeker tot de vijfde inning - niet groots maar het basisniveau was blijkbaar voldoende om zelfs Canada, vierde op de Spelen van Athene, te verslaan: 7-2.

Fout

De start was nochtans desastreus. Al in de eerste inning gaf Oranje zijn tegenstander alle mogelijkheid om tot scoren te komen. Nadat Boucher een tweehonkslag had geproduceerd, ging linksvelder Harvey Monte in de fout door de bal onzuiver naar het tweede honk te gooien. De Canadees sprintte naar het derde station en zag dat ook Ivanon Coffie - de bewaker van het derde honk - misgreep op een aangooi. Boucher bedankte vriendelijk voor de gulle gebaren en meldde zich ruim op tijd bij de thuisplaat: 0-1.

Startende werper Diegomar Markwell gaf de Canadezen te gemakkelijke ballen, waardoor Oranje al snel een tweede tegenpunt moest accepteren. Even leek zich een grote nederlaag aan te dienen, toen de Noord-Amerikanen - nog steeds in hun eerste slagbeurt - alle honken bezet kregen. Markwell redde echter zijn vege lijf met een strike-out.

De pitcher van Neptunus herstelde zich langzaam, hetgeen zijn collega's ook wat vertrouwen gaf. In de vijfde slagbeurt kon Oranje eindelijk wat 'hits' achter elkaar noteren, waardoor de manschappen van Eenhoorn ook hun eerste punt maakten. Op een honkslag van Kingsale wist Legito 1-2 aan te tekenen.

Driehonkslag

Dat betekende een keerpunt in de wedstrijd. De Canadese werper Begg verloor zijn snelheid en gaf daarmee de Nederlandse slagploeg steeds meer kansen. De uitbetaling geschiedde in de zesde inning. Op een prachtige driehonkslag van Harvey Monte wist Percy Isenia de gelijkmaker te noteren.

Een ogenblik later kreeg Legito de bal op zijn slaghout, waarna Monte een spurt liet zien waar zelfs Troy Douglas jaloers op zou zijn. Met doodsverachting stortte hij zich op de thuisplaat. En niet zonder succes. De Neptuniaan kwam op tijd en bracht daarmee Oranje op voorsprong: 3-2. Een grote fout van Canada in de achtste inning, waardoor twee Nederlanders binnen kwamen, bleek de nekslag.

Balans

En zo lijken de uitspraken van de Zuid-Afrikaanse bondscoach, twee dagen eerder, plots geen beleefdheidspraatje. "Nederland heeft een sterke slagploeg en een goede verdediging", constateerde Angelo Couvaras. "De ploeg is - in vergelijking met 'Athene' - veel meer in balans. Dit is het beste Nederlandse team dat ik ooit heb gezien."