NEW YORK - Als Roger Federer niet in vorm is, wint hij zijn partijen met wat moeite. Maar indien de beste tennisser ter wereld 'lekker' speelt, zoals donderdag in de kwartfinales van de US Open, is hij niet te stuiten. Door niemand. Dat ondervond ook David Nalbandian, de Argentijn die ooit met 5-0 voor stond in de stand van de onderlinge partijen. Federer veegde hem donderdag van de baan met 6-2 6-4 6-1.

De Zwitser stelde daarna vergenoegd vast dat hij weer in vorm geraakt. De titelhouder, die in 2005 nog maar drie keer verloor, was in het toernooi in New York nog niet op zijn gewenste niveau geweest. De openingsronde ging goed (drie keer 6-1 tegen de Tsjech Minar), maar daarna werd het in de ogen van Federer drie keer 'close'.

Gevaarlijk

"Zelfs in de twee partijen die ik zonder setverlies won, vond ik mijn tegenstanders erg gevaarlijk. Vandaag speelde ik tegen David eindelijk goed, zoals het in deze fase van het toernooi moet." Federer treft in de halve eindstrijd de Australiër Lleyton Hewitt, dat wordt een herhaling van de finale van de US Open van 2004.

Vorig jaar gaf Federer zijn tegenspeler geen kans: 6-0 7-6 6-0. Maar de 24-jarige tennisser is er ondanks zijn resultaten niet de man naar om verbaal hoog van de toren te blazen. Federer geeft zijn opponenten altijd keurig complimentjes en zo prees hij Hewitt donderdag ook. "Ik weet dat ik van hem verlies als ik niet op mijn best ben. En dat weet Lleyton ook. Ik verwacht een lastige partij."

Hewitt

Allemaal leuk en aardig, Hewitt weet als geen ander hoe laag de winstkansen zijn tegen Federer. De Zwitser stond dit toernooi nog maar één set af, aan de Duitser Kiefer. Ook de statistieken bieden Hewitt geen houvast. Van de eerste negen onderlinge confrontaties won hij er zeven, maar de laatste tijd regeert Federer. De laatste acht partijen waren voor de Zwitser, waaronder een andere halve finale op een Grand Slam, Wimbledon dit jaar.

Hewitt had donderdag erg veel moeite met de Fin Jarkko Nieminen. De Australiër had vijf sets nodig: 2-6 6-1 3-6 6-3 6-1. "Ik bewoog niet goed genoeg", analyseerde de winnaar, die weet dat het zaterdag tegen Federer anders moet. "Ik moet in elk geval beter beginnen dan vorig jaar in de finale. Ik moet hem snel onder druk zetten en geen set voorsprong laten pakken. Maar ja, dat is nu net wat Roger wel probeert te doen en hij is niet voor niets zo succesvol."