NEW YORK - De vraag over zijn nadere afscheid keert bijna standaard terug. Maar de 35-jarige Andre Agassi toonde donderdag in het volgepakte Arthur Ashe-stadion aan dat hij nog niet versleten is. In bijna geslagen positie vocht de tennisser uit Las Vegas zich terug in de wedstrijd en plaatste zich ten koste van landgenoot James Blake voor de halve finales van de US Open.

De 20.000 dolenthousiaste toeschouwers kregen in New York een ware thriller van bijna drie uur voorgeschoteld. Blake, die de afgelopen week met uitstekend tennis uitgroeide tot de nieuwe publiekslieveling, leek ook zijn tien jaar oudere landgenoot te gaan aftroeven. Maar na zijn winst in de eerste twee sets en een break voorsprong in de derde, verloor de New Yorker de controle over de partij.

Fris

Agassi wist op 2-3 de opslag van zijn opponent te breken en pakte de set met 6-3. Met de winst in het vierde bedrijf bracht de ontketende routinier zichzelf volledig terug in de wedstrijd. Hoewel Agassi in die fase van de partij nog opvallend fris oogde, brak Blake in de vijfde game als eerste door de service.

Brake

Op 5-3 kreeg hij de kans de wedstrijd uit te serveren, maar tot grote vreugde van het publiek faalde hij. Ook in de tiebreak liet Blake zijn tegenstander terugkomen van een achterstand (0-3). De geslepen Amerikaan besliste de partij uiteindelijk met 8-6 in zijn voordeel.

"Ik had nooit gedacht dat ik deze wedstrijd nog zou winnen", gaf Agassi na afloop toe. "Ik had ook na een uur en twintig minuten weer buiten kunnen staan. Maar plotseling ging het lopen. Ik geloof niet dat ik me hier ooit zo heerlijk heb gevoeld."

Ware kampioen

Blake baalde dat hij zijn kansen niet had benut, maar keek toch tevreden terug op de partij en zijn toernooi. Na een jaar vol blessureleed en andere tegenslag deed hij op zijn wildcard weer mee op het hoogste niveau. "Het is nooit leuk om te verliezen, maar dit was zo'n geweldige partij. Als je op deze manier terug kan komen, dan ben je een ware kampioen", complimenteerde Blake zijn opponent.

Agassi wacht in de strijd om een plaats in de finale met Robby Ginepri opnieuw een landgenoot. Die verraste in de kwartfinales de Argentijn Guillermo Coria in vijf sets. "Ik ben helemaal dood op dit moment", bracht de 22-jarige Amerikaan met moeite uit. "Ik weet niet hoe het me gelukt is, maar het is fantastisch dat er nu in ieder geval een Amerikaan in de finale zal staan."

Dementieva

Bij de vrouwen vloog de laatste Amerikaanse deelneemster uit het toernooi. Lindsay Davenport liet tegen de Russin Elena Dementieva een wedstrijdpunt liggen en ging met 1-6 6-3 6-7 onderuit. De nummer één van de wereld was aangeslagen na haar verlies. "Ik had beter willen en moeten spelen. Ik baal echt van mezelf. Dit zijn toch de wedstrijden waar het om gaat."

Pierce

Dementieva kan zich opmaken voor een ontmoeting met Mary Pierce. De 30-jarige Française won het Franse onderonsje met Amélie Mauresmo overtuigend met 6-4 6-1. Dit jaar stond ze ook in de finale van Roland Garros. In de nadagen van haar loopbaan haalt ze het beste in zichzelf naar boven. "Ik sta met mijn ervaring veel volwassener op de baan. Ik hoef me niet meer druk te maken. Dat maakt het verschil."