NEW YORK - Na een week met nauwelijks tegenstand wankelden Kim Clijsters en Maria Sjarapova dinsdag in de kwartfinales van de US Open. Maar de twee favorieten voor de eindzege deden met succes voor het eerst dit toernooi een beroep op hun vechtlust. In drie sets knokten ze zich langs respectievelijk Venus Williams en Nadia Petrova en staan nu tegenover elkaar om een plaats in de finale.

Ook Roger Federer, dé favoriet bij de mannen, moest hard werken voor zijn zege op de Duitser Nikolas Kiefer. Hij kwam in zowel de eerste als tweede set op achterstand en moest het tweede bedrijf aan zijn opponent afstaan. Hij won de partij uiteindelijk toch met 6-4 6-7 6-3 6-4. "Het is altijd een raar gevoel, als ik een set verlies, maar ik heb er goed op gereageerd. Het was een zware partij, maar ik ben tevreden dat ik het toch goed heb afgemaakt."

Nalbandian

In de kwartfinales wacht Federer met David Nalbandian een geduchte tegenstander. De bedwinger van Peter Wessels in de tweede ronde ontdeed zich in vier sets van de taaie Italiaan Davide Sanguinetti. De onderlinge balans tussen Nalbandian en Federer is 5-2 in het voordeel van de Argentijn. Lleyton Hewitt, die zich moeiteloos langs de Slowaak Dominik Hrbaty sloeg, treft Jarkko Nieminen, de eerste Fin ooit bij de laatste acht.

Venus

De kwartfinale dreigde lange tijd het eindpunt te worden voor Kim Clijsters in deze editie van de US Open. Na de winst in de eerste en een 4-2 voorsprong in de tweede leek haar Amerikaanse opponente Venus Williams de partij volledig onder controle te hebben. Maar plotseling vond de Belgische haar vorm terug waarmee ze de laatste weken op het Amerikaanse hardcourt zoveel indruk had gemaakt. Ze boog de 2-4 achterstand om in een 7-5-winst en overrompelde de oudste van de twee Williams Sisters met 6-1 in de beslissende doorgang.

Genieten

Clijsters bestempelde de partij na afloop als een van de grootste overwinningen in haar loopbaan. "Na mijn operatie geniet ik zoveel meer van een zege en daarom betekent iedere overwinning ook zoveel meer voor mij". Wegens een ingreep aan de pols bleef de tennisster uit Bree het grootste gedeelte van 2004 aan de kant. De hardnekkige blessure leek haar loopbaan zelfs even te bedreigen.

Maar ze vocht zich met succes terug naar de top. De eerste grandslamzege in haar loopbaan zou een ultieme bekroning van haar terugkeer zijn. Maar ze zal dan eerst met Sjarapova moeten afrekenen. "Het zal een zware partij worden", keek Clijsters vooruit. "Ze heeft veel talent en vechtlust, maar ook ik zal voor iedere bal gaan."

Sjarapova

Haar vechtersmentaliteit hield Sjarapova op de been in een marathonpartij van 2,5 uur tegen landgenote Nadia Petrova. De Russische produceerde maar liefst 48 onnodige fouten, waarvan veertig in de eerste twee sets. Sjarapova leek zich aanvankelijk goed te herstellen van het verlies in de tweede doorgang, maar liet Petrova in de derde set terugkomen van een 2-5 achterstand. Petrova kreeg twee gamepunten voor 5-5, maar liet tot opluchting van Sjarapova die kansen liggen. De nummer één van de plaatsinglijst serveerde de partij daarna met moeite uit en bereikte voor het eerst de laatste vier op Flushing Meadows.

"Het is echt ongelooflijk. Het is nauwelijks te bevatten dat ik deze partij er nog uit heb kunnen slepen", gaf Sjarapova toe. "In de volgende wedstrijd zal het veel beter moeten."