MALAGA - Mario Cipollini was vrijdag alweer de snelste in een massasprint in de Vuelta. Zabel, Teutenberg, Petacchi, ze kwamen er niet aan te pas tegen de Italiaan, die blaakt van het zelfvertrouwen. Achter het viertal sprintte Jeroen Blijlevens naar de vijfde plek. Het was een teken van herstel, maar nog geen reden tot tevredenheid voor de Brabander.

Hendrik Redant, ploegleider van Domo-Farm Frites, had zijn renners in dienst van Blijlevens laten rijden. "Het is een manier om Jeroen zijn zelfvertrouwen te doen terugkrijgen," sprak de Belg die concludeerde dat het de goede kant op gaat met de vorm van zijn sprinter. Veertiende, tiende, nu vijfde, er zit progressie in. "Maar ik had bepaald geen goede dag vandaag," zei Blijlevens zelf.

Kwak

Pas de laatste kilometers voelde hij zich goed. "Ik zat in het wiel van Petacchi, een mooie plek. Maar ik kreeg een keer een kwak, moest even remmen en weer aangaan. Dat kostte kracht. Het gaat beter, maar ik sprint nog steeds niet voor de overwinning. En dat is natuurlijk wel de bedoeling."

'Leeuwenkoning'

Wie sprint er eigenlijk wel voor de overwinning in deze Vuelta? Drie massasprints leverden evenzovele overwinningen op voor Mario Cipollini. De "Leeuwenkoning' kon opnieuw nog voor de streep rechtop gaan zitten en de lange armen de lucht insteken. Ritzege nummer drie was weer voorafgegaan door perfect voorbereidend werk van met name Scirea en Lombardi. De concurrenten kwamen nooit uit het wiel van de Italiaan, die heeft aangekondigd zondagavond de Vuelta te verlaten om zich te gaan voorbereiden op het WK in Zolder.

Zaterdag moeten er in de achtste rit enkele colletjes worden beklommen, een dag later is het op papier weer een dag voor de sprinters. Niemand lijkt in staat het afscheidsfeestje van "Mooie Mario" te verpesten.