AUSTIN - Lance Armstrong kwam dinsdag met twee verrassingen, waarvan er slechts één, een mogelijke rentree als wielrenner, echt stof doet opwaaien. Armstrong heeft zich verloofd met zangeres Sheryl Crow, het paar wil in het voorjaar van 2006 trouwen. Maar belangrijker: De zevenvoudig winnaar van de Ronde van Frankrijk zou uit woede over allerlei dopingbeschuldigingen wel eens kunnen terugkeren in het peloton.

De 33-jarige Texaan staat sinds kort onder nieuwe, zware verdenking van dopegebruik. De Franse krant L'Equipe, waarmee Armstrong vaker overhoop lag, publiceerde onlangs berichten over onderzoek van een Frans laboratorium, dat in een urinestaal van Armstrong uit 1999 sporen van EPO zou hebben ontdekt.

Geraakt

Gedurende de laatste jaren van zijn loopbaan lag Armstrong vaak overhoop met vooral de Franse pers. Elke keer weer ging het over dopingbeschuldigingen. De jongste verhalen hebben de Amerikaan danig geraakt, zo blijkt. In een interview met de Texaanse krant Austin American Statesman zei Armstrong dinsdag dat een rentree in de Tour de beste manier is om de Fransen dwars te zitten. "Ik denk erover na. Volgens mij is dat de beste manier om ze boos te krijgen."

Armstrong, die zijn aanstaande Crow op 31 augustus ten huwelijk vroeg tijdens hun mountainbikevakantie in Sun Valley, Idaho, denkt sinds twee weken serieus na over een comeback. Ploegleider Johan Bruyneel, die naar zijn zeggen dagelijks ongeveer een kwartier met Armstrong belt, bevestigde dinsdag dat Armstrong in december meedoet aan een trainingsstage van Discovery Channel. "Lance heeft na drie weken nietsdoen de draad opgepakt en hij fietst weer dagelijks. Het is duidelijk dat hij weer honger heeft naar de fiets en bovendien is hij o zo geïnteresseerd in de prestaties van het team."

Roddels

Armstrong tekende voor deze wielerjaargang een tweejarig contract, waarvan hij dus maar een half jaar uitdiende. "Hij mist alles wat rond de koers beweegt en leeft", aldus Bruyneel. "Bovendien zijn de roddels die bijna dagelijks de wereld worden ingestuurd over mogelijk dopegebruik misschien wel een extra stimulans om de draad op te nemen als renner, en iedereen te laten zien dat hij al zijn resultaten 'puur' heeft behaald. Mocht hij terugkomen, dan heb ik voor hem zeker nog een plaatsje binnen de ploeg."

Eerst zal Armstrong samen met Crow echter zijn huwelijk plannen. Hij heeft al een relatie met de 43-jarige Crow sinds een liefdadigheidsfeest in oktober 2003. De Texaan was eerder getrouwd en heeft drie kinderen uit dat huwelijk. Crow stapt voor het eerst in het huwelijksbootje. De zangeres, die deze week haar nieuwste album 'Wildflower' uitbrengt, had voorheen relaties met rockster Eric Clapton en acteur Owen Wilson.