LLORET DE MAR - Over de vraag waarom het in de Tour toch niet lukte met Denis Mentsjov breekt Adri van Houwelingen zich het hoofd niet meer. Liever besteedt hij zijn energie aan de Vuelta, waarin zijn Russische kopman na zondag een prima uitgangspositie heeft. Mentsjov won zijn tweede etappe, opnieuw een tijdrit, en heroverde bovendien het gouden leiderstricot.

Bij de Raboploeg werd de Rus aangetrokken om primair in de Ronde van Frankrijk een topklassering te behalen. In de Tour faalde Mentsjov en redden zijn ploeggenoten, met name Weening en Rasmussen, de ronde voor de Rabo's. In Spanje begon Mentsjov wel flitsend, met de winst in de openingstijdrit, en handhaafde de 27-jarige wielrenner zich in de top van het klassement.

Heras

De leiderstrui was Mentsjov na zijn eerste dagzege snel kwijt, maar dat deerde hem niet. Hij bleef in de buurt van de klassementsrenners. Drievoudig winnaar Roberto Heras, die in de Tour evenmin mee kon met de besten, leek donderdag een slag te slaan toen hij de zesde etappe won en de leiding in het klassement nam.

Van Heeswijk

De leiding kwam in de de tussenliggende ritten niet in gevaar. Het betrof twee vlakke etappes, die in de sprint werden gewonnen door de Nederlander Max van Heeswijk (vrijdag) en de Italiaan Alessandro Petacchi (zaterdag). In zijn gouden trui begon de Spanjaard van Liberty Seguros zodoende zondag aan de tijdrit over 48 kilometer, met start en finish in Lloret de Mar.

Dat zijn capaciteiten meer bergop liggen dan in de tijdrit, bleek al vlot. Heras kwam snel op achterstand, in de tussentijden was Mentsjov voortdurend sneller. Aan de streep had de Rus 49 seconden op Heras gewonnen.

Gesmokkeld

Heras had onderweg echter handig gesmokkeld. De pionnen die op het wegdek het parkoers afbakenden, negeerde hij regelmatig. Zo koos hij vooral in de afdalingen de ideale lijn die Mentsjov en de anderen niet hadden. De jury gaf hem na afloop een tijdstraf van 10 seconden, waardoor hij bijna een minuut inleverde op Mentsjov. Min de 12 tellen die Heras voorstond, leverde dat Mentsjov een voorsprong van 47 seconden op.

Straf

De Raboploeg had geen protest ingedien. Van Houwelingen: "Nee, we hebben de rit immers gewonnen. Mijn mening is dat een straf voor Heras niet van een protest moet afhangen. Dat moeten de wedstrijdcommissarissen zelf kunnen beslissen." Gelukkig voor Mentsjov deden ze dat, zodat hij weer iets meer marge heeft.

Bergritten

Maandag en dinsdag volgen namelijk direct twee loodzware bergritten waarin Mentsjov op de proef wordt gesteld. Van Houwelingen verwacht aanvallen, maar niet alleen van Heras. Ook de Spanjaarden Sastre en Mancebo, de nummers drie en vier in het klassement, staan nog op kansrijke posities. Mancebo, die ook een lichte tijdstraf kreeg (2 seconden), moet het meest goedmaken: 1.53.

"Ik had verwacht dat deze situatie zich pas maandag zou voordoen", doelde Rabo-ploegleider Van Houwelingen op de duidelijke tekening in het klassement. "Er zijn in mijn ogen nog vier renners kansrijk voor de eindzege. Toch vrees ik voor de zware bergetappes vooral Heras. Ik zie hem echter niet in staat om elke dag aan te vallen. Hij zal ook zeker niet zomaar een minuut wegrijden."

Tactiek

In de bergen zal Mentsjov zijn tactiek vooral op de concurrentie afstemmen. De Rabo's hebben niet de ploeg die in de bergen de koers kan controleren. "Gelukkig hebben die andere drie wel zo'n ploeg, dus ik reken erop dat zij dat zullen doen. Zij hebben er ook geen belang bij dat renners die nu kansloos zijn alsnog kansrijk worden."