CORDOBA - Na het afstappen van superman Mario Cipollini en wereldkampioen Oscar Freire, die pijn in de rechterknie als reden opgaf, leek zondag in de Ronde van Spanje de tijd gekomen voor overgebleven sprinters als Erik Zabel of wellicht Jeroen Blijlevens.
Ronde van Spanje

De negende etappe, een korte rit over 130 kilometer in en rond Cordoba, leek zich daarvoor te lenen. De Spanjaard Pablo Lastras zette de specialisten van de massale aankomst in de wachtkamer.

De beslissing viel op de laatste klim, zeventien kilometer voor de eindstreep en niet echt moeilijk. Even daarvoor waren drie vluchters achterhaald. Op de flanken van de Alto de San Jeronimo probeerden om de haverklap coureurs weg te komen. Dat lukte uiteindelijk pas in de razendsnelle afdaling. De 26-jarige Lastras was de handigste stuurman, met de meeste lef. Hij arriveerde alleen bij de finish.

Zabel

Zabel, die in de groep achtervolgers de steun had van Aleksander Vinokoerov en Matthias Kessler, kon het gat op het laatste vlakke stuk niet dichtrijden. Luis Perez en Fabian Jeker, die met Lastras waren ontkomen maar zijn tempo niet konden bijhouden, kregen ze ook niet meer te pakken. In de strijd om de punten liet Zabel zich vervolgens ook nog verrassend door Alejandro Valverde. Hij verstevigde wel zijn leidende positie in het puntenklassement.

Blijlevens


Blijlevens

Sevilla

Oscar Sevilla behield de gouden leiderstrui zonder al te veel moeite. Hij gaat maandag derhalve in Cordoba als laatste van start voor de tijdrit van ruim 36 kilometer. Die zal, hoewel er nog bijna twee weken koers met zware opgaven volgen, een belangrijk scherprechter zijn. Vorig jaar stond Sevilla er even goed voor, maar moest hij de Vuelta toch aan de betere tijdrijder Angel Casero laten. Deze heeft nu al wel erg veel tijd verloren om zich opnieuw kanshebber voor de eindzege te mogen noemen.

Dat geldt niet voor Aitor Gonzalez. Hij was zaterdag de beste in de achtste etappe. De Kelme-renner achterhaalde kort voor de streep zijn ontsnapte landgenoot Luis Perez. Ook David Etxebarria ging Perez nog voorbij. Gonzalez won eerder dit jaar twee ritten in de Ronde van Italië. Daarin eindigde hij als zesde in het eindklassement.

Met zijn ploeggenoot Sevilla in de leiderstrui verblijft Gonzalez nog in de schaduw. "Maar ik denk dat ik de Vuelta zou kunnen winnen. Er is geen probleem tussen ons. We zullen zien wat er maandag in de tijdrit gebeurt." De Kazachstaan Vinokoerov, op veertien tellen van de leider tweede, is een andere gevaarlijke opponent.

De achtste rit kende een lange ontsnapping van vier renners: de Spanjaarden Igor Gonzalez de Galdeano en Aitor Osa, de Italiaan Massimiliano Lelli en de Kroaat Miholjevic. Deze moest als eerste lossen. De andere drie werden tijdens de beklimming van Las Palomas (1e categorie) ingerekend door de beste klassementsrijders. De Italiaan Gilberto Simoni onderscheidde zich in die klim, maar in de slotfase was het de Madrileen Perez die op avontuur ging. Hij strandde op 200 meter voor de streep in Ubrique.

Cipollini

Mario Cipollini stapte af. De Italiaan gaat zich, met drie ritzeges op zak, voorbereiden op het WK in Zolder. Volgens de Spaanse sportkrant Marca ging 'Cipo' alvorens huiswaarts te keren eerst nog dineren met Ronaldo. De steraanvaller voetbalt sinds kort bij Real Madrid en is een goede bekende van Cipollini.