NEW YORK - Met Andy Roddick al naar huis en Andre Agassi op leeftijd zijn de Amerikaanse tennisliefhebbers bij het US Open naarstig op zoek naar nieuwe idolen. Robby Ginepri diende zich donderdag aan, James Blake is helemaal terug na een jaar vol ellende.

De 25-jarige Blake, die in de buurt (Yonkers) is geboren en in New York is binnengekomen met een wildcard, denderde in de tweede ronde over de Rus Igor Andrejev heen: 6-2 6-2 6-4. Nu wacht Rafael Nadal. Blake ziet uit naar de confrontatie met de jonge Spanjaard, tweede op de plaatsingslijst.

Sensatie

"Hij is een sensatie", zei Blake over zijn volgende opponent. "Ik was zeer van hem onder de indruk op Roland Garros. Maar hier in New York is het misschien toch allemaal een beetje anders. Ik hoop dat ik mijn huidige vorm kan bewaren. Mijn verdediging is verbeterd en mentaal ben ik ook een stuk sterker. Ik ga ook tegen Nadal gewoon proberen elk punt te maken. Dat is tot dusver goed uitgepakt."

Leed

Blake behoorde ooit tot de toptwintig, maar zakte terug door veel persoonlijk leed. Mei vorig jaar brak hij in Rome een nekwervel. Een paar maanden later overleed zijn vader. Terug op de baan kreeg Blake tijdelijke verlammingen in het gezicht en visuele problemen. Toch kwam hij terug, met in de aanloop naar Flushing Meadows de toernooiwinst in New Haven.

Daar, en tegen Andrejev, die in anderhalf uur een illusie armer was, kreeg Blake het vertrouwen dat hij zelfs tegen Nadal kansen heeft. Al blijft het 19-jarige Spaanse fenomeen favoriet. "Voor het begin van het hardcourtseizoen dachten veel mensen nog dat Nadal een typische gravelspeler was. Maar wat hij vorige maand in Montreal liet zien, was zeer indrukwekkend. Met zo'n loting en dan ook nog winnen van een legende als Agassi op een snelle baan, petje af. Hij zou hier ook kunnen winnen, al zal ik dat proberen te voorkomen."

Ginepri

Ginepri is ook 'hot'. Hij kreeg de fans aan zijn zijde door wraak te nemen op Gilles Muller. En hoe: 6-1 6-1 6-4. De Luxemburger bestond het Roddick uit het toernooi te knikkeren. Daarna was hem amper nog rust gegund. "Ik heb zoveel telefoontjes gehad. Ik had absoluut niet bevroed dat die zege zulke gevolgen zou hebben", zei Muller. Donderdag was hij geen schim van de tennisser die Roddick bedwong.

Agassi

Agassi had alle twintig jaar ervaring op Flushing Meadows nodig om overeind te blijven tegen de Kroatische geweldenaar Ivo Karlovic, 2,08 meter lang en gezegend met een verwoestende service. De 35-jarige Amerikaan, 1,80 met een kwetsbare rug maar ook met acht grandslamtitels op zijn conto, gaf een geweldig lesje retourneren. Hij bleef bovendien uiterst koel en geduldig. Dat betaalde zich uit in de tiebreaks. Alle drie sets eindigde daarin.

Mauresmo

In het vrouwentoernooi bereikte Amélie Mauresmo donderdagavond moeiteloos de derde ronde. De als derde geplaatste Française stond tegen de pas 16-jarige Sesil Karatantsjeva slechts één game af: 6-0 6-1. De afstraffing duurde ruim drie kwartier.

"Ik heb gedaan wat ik moest doen", wees Mauresmo haar jonge tegenstander haar plaats. Toch toonde ze ook bewondering voor de Bulgaarse. "Deze meisjes komen eraan. Dat is normaal en heel goed voor het tennis. Maar ze moeten nog wel het een en ander leren. Ze raakt de ballen heel goed, denk ik, maar nog niet consistent genoeg. Althans niet vanavond."