VALDELINARES - In de Ronde van Frankrijk was het met allebei niets. Roberto Heras, ooit eerste luitenant van Lance Armstrong in de Tour, eindigde als 45e op 1 uur en 38 minuten. Denis Mentsjov, kopman van de Rabobankploeg, maakte het helemaal bont door op 2 uur 35 van de Amerikaan te finishen.

Dat de Vuelta, de Ronde van Spanje, iets anders is dan de Tour bewezen Heras en Mentsjov donderdag. Zij waren de sterksten en bleven tot 1 kilometer van de meet samen vooraan. Toen gaven de betere klimcapaciteiten van Heras de doorslag. De Spanjaard van Liberty Seguros ging op de slotbeklimming op een steil stuk op de pedalen staan en liet Mentsjov achter. Zo greep Heras in Valdelinares na 227 kilometer zowel de ritzege als de leiderstrui.

Niet voorbarig

Mentsjov, winnaar van de proloog, beperkte de schade. Inclusief de te vergeven bonificatieseconden zag de Rus dat Heras nu 6 seconden op hem voor staat. Dat biedt perspectief voor het vervolg van de Vuelta. "Zeer zeker, maar we moeten niet voorbarig zijn", zei ploegleider Adri van Houwelingen. "Het wil niet zeggen dat we er over veertien dagen nog zo voor staan."

De Raboploeg hoopt vooralsnog op een tweede dagzege, na de winst in de proloog van Mentsjov. "Dat zou het compleet maken", aldus Van Houwelingen, die nog voorzichtig is over de kansen van zijn Russische kopman. "Een klassering in de topvijf zou mooi zijn."

Sterkste klimmer

Heras won de Ronde van Spanje al drie keer. De 31-jarige kopman van Liberty Seguros kan in Spanje wel wat in Frankrijk steeds niet lukt. Donderdag was hij in de zesde rit met lastige aankomst bergop duidelijk de sterkste klimmer. Mentsjov was nummer twee, hij kon als enige lange tijd de tempoversnellingen van Heras volgen. De Spanjaard Francisco Mancebo slaagde daar niet in.

"Heras en Mentsjov waren duidelijk de twee besten bergop", zag Van Houwelingen, die in zijn ploeg Jan Boven verloor. "Hij stapte af, hij was niet sterk genoeg. Door het parkoers en het tempo zijn er vandaag veel afgestapt." Onder hen was ook de Amerikaan Floyd Landis van Phonak.

Mentsjov dient van zijn ploegleider in de twee komende ritten zijn positie te consolideren. Zondag is er een lange tijdrit, van bijna 50 kilometer. Maandag en dinsdag volgen dan twee zware bergetappes. "Voor de Vuelta hadden we al bepaald dat we maandagavond na die bergrit gaan bekijken hoe we in het klassement staan", aldus Van Houwelingen. "Dan kunnen we onze verdere tactiek bepalen."

Perfect

Heras staat in de stand 6 seconden voor Mentsjov, zijn landgenoot Carlos Sastre volgt als nummer drie op 1.01. "Vandaag ging het perfect", zei Heras. "Ik was vooral op mijn hoede voor Mancebo, Sastre en Rodriguez. Gelukkig heb ik op hen behoorlijk wat tijdwinst geboekt. Woensdag zullen we zien hoe de verhoudingen na die zware etappes liggen."