AMSTERDAM - Alleen zijn rugnummer was anders (20 in plaats van 10). Jari Litmanen voetbalde zaterdagavond bij Ajax alsof hij nooit was weggeweest. Op zijn vertrouwde schaduwpositie achter de spitsen toonde de inmiddels 31-jarige Fin in het duel met FC Zwolle (2-0) aan, dat hij nog even veelzijdig is als in zijn eerste succesperiode in Amsterdam.
Ajax

"Ik ben heel tevreden over de manier waarop hij heeft gespeeld", zei trainer Ronald Koeman. "Veel wedstrijdritme heeft hij nog niet, maar dat heeft hij kennelijk ook niet nodig. Jari is heel slim. Hij is constant aanspeelbaar en heel balvast. De spelers om hem heen moeten alleen nog meer van hem gaan profiteren. Zij moeten meer ruimte voor hem maken door meer loopacties te ondernemen."

Concurrent

Litmanen, die in 1999 Ajax verruilde voor Barcelona, werd eind vorige maand overgenomen van Liverpool. Hij was aanvankelijk een versterking voor in de breedte. Door de zware knieblessure die Rafael van der Vaart vorige week bij Oranje opliep, keerde de -voudige international echter razendsnel terug in het basisteam. Fysiek bleek hij er klaar voor. Je zou zelfs kunnen zeggen dat Van der Vaart er voor de positie van nummer 10 een concurrent bij heeft.

Sleuren

Litmanen 'sleurde' ouderwets tussen middenlinie en aanval. Een hakballetje hier, een lobje daar en altijd was hij aanspeelbaar. De fans van Ajax vonden het prachtig. Litmanen kon geen fout doen. Al een half uur voor de wedstrijd werd de 'Verloren Zoon' hartstochtelijk toegezongen. Het eerbetoon aan de publiekslieveling hield de hele avond aan. Het was duidelijk zijn wedstrijd.

"Ik heb genoten van Jari", zei oud-Ajacied Peter Boeve, de trainer van FC Zwolle. "Hij was bij vlagen ongrijpbaar. Litmanen laat zijn ploeggenoten beter voetballen. Dat hoort ook bij een vedette. Litmanen maakte het grote verschil in deze wedstrijd."

Litmanen kon zijn luidbejubelde rentree niet met een doelpunt opluisteren. Na een half uur was hij er wel dichtbij. Zijn diagonale kopbal werd door doelman Van der Werff uitstekend gekeerd. Tien minuten later keurde arbiter Schenkels een treffer van Litmanen terecht af wegens buitenspel. De Fin toonde zich ook nog een prima aangever. Met name Ibrahimovic schatte het voorbereidende werk van Litmanen niet op juiste waarde in.

Griepje

Kort na het openingsdoelpunt van generatiegenoot Richard Witschge, ook al door trainer Ronald Koeman teruggehaald, mocht de Scandinaviër naar de kant. "Ik was blij dat ik eruit kon", liet Litmanen weten. "Door een griepje voelde ik me niet helemaal lekker. Nerveus voor mijn rentree was ik niet. Dat was een jaar of tien geleden bij mijn debuut wel anders. Dit is een heel ander Ajax dan ik gewend was. Maar ook dit team heeft grote mogelijkheden. Het moet alleen allemaal nog een beetje op elkaar worden afgestemd."

Na het eindsignaal keerde Litmanen, in burgertenue, nog even terug op het veld om gehuldigd te worden als Man van de Wedstrijd. Het zal niet de laatste keer zijn dat hij die eretitel in zijn tweede Ajax-leven toebedeeld krijgt.