BERLIJN - Pieter van den Hoogenband is in de halve finale van de 100 vrij net boven zijn eigen wereldrecord gebleven. In Sydney zwom hij in de halve eindstrijd 47,84, dinsdag tijdens de Europese kampioenschappen in Berlijn 47,97.

De 24-jarige Eindhovenaar bleef Aleksander Popov een lengte voor. De Rus schaarde zich met 48,70 wel als tweede bij de laatste acht.

Hij was twee jaar geleden al de snelste man ter wereld op de 100 meter vrije slag en is dat nog steeds. De nederlaag bij de WK in Fukuoka was een eenmalige vergissing, niets structureels. In Sydney resulteerde de langdurige voorbereiding en fijne afstemming tot 47,84 en olympisch goud. Dezelfde aanpak had ook succes bij de EK van Berlijn. In de halve finale zwom de 24-jarige Brabander 47,97, de tweede tijd ooit.

Zo'n dag

Hoewel er nog van alles aankomt, is voor Van den Hoogenband het evement al geslaagd, na een bijna perfecte race. "Ik ben al voor procent tevreden. Dat was het doel dit seizoen: onder de 48 komen. Ik weet ook wel dat er nog een finale op het programma staat waar de knikkers pas worden verdeeld, maar, het klinkt misschien stom, die tijd is voor mij veel belangrijker dan die medaille. Dit was het Sydney gevoel. Al bij het opstaan. Lekker cd'tje gehoord, massage gehad. Kleine dingetjes. Ja, dit was zo'n dag."

'Ass kicken'

Een wereldrecord is nu nog een kwestie van tiende sneller weggaan en een tiende harder terugkomen. Zonder in oude fouten te vervallen. "Dan ging ik na het startschot als een dolle weg, alsof ik werd losgelaten. Ik moet me in toom houden. Dat lukte voortreffelijk." In de baan naast Van den Hoogenband gleed de oude Aleksander Popov, die zich na afloop hulde in een oranje shirt, mee naar een opvallende tweede tijd: 48,70. "Vooraf zei-ie nog dat hij bang was dat ik z'n 'ass ging kicken'."

Praten

Ook VDH's coach Jacco Verhaeren was zeer te spreken over de gelijkmatige, weloverwogen wedstrijdopbouw. "Na Sydney hebben we alleen maar gepraat over hoe je races moet winnen. Nou, zó moet je een 100 vrij zwemmen. Hetzelfde ritme als in Sydney. Het verschil tussen drie maanden voorbereiden of negen maanden. De training is afgestemd op 47,5; 23,0 heen, 24,5 terug. Fysiek moet dat mogelijk zijn. Maar of hij dat ooit zwemt, weet ik niet. Het zal altijd om tienden gaan."