FROMENTINE - In de training was er zondag slechts een wesp voor nodig om Lance Armstrong ten val te brengen. In de Ronde van Frankrijk wordt het de komende drie weken voor de concurrenten ongetwijfeld een stuk moeilijker om de val van de Texaanse koning van de Tour tot stand te brengen.

Armstrong gaat voor nummer zeven. Na zes Tourzeges op rij, een record, wil de Amerikaan afscheid nemen in stijl. Het is tevens de laatste kans voor 'de anderen' om ten minste één keer te bewijzen dat Armstrong niet onaantastbaar is. Vooral Jan Ullrich put uit dat gegeven veel motivatie. De Duitser won de Tour in 1997, maar slaagde er daarna nooit meer in.

Tour

"Ik heb altijd gezegd dat winst in de Tour met Lance Armstrong extra zwaar weegt. Daarom wil ik dat nu in zijn laatste jaar voor elkaar krijgen", sprak de 31-jarige kopman van T-Mobile onlangs. Ullrich heeft prima helpers om zich heen. De Kazach Vinokoerov (2003) en de Duitser Klöden (2004) stonden zelf de afgelopen jaren op het eindpodium. De sprinter Erik Zabel werd opgeofferd voor de Tourambities van Der Jan, die ook renners als Guerini, Sevilla en Nardello tot zijn kompanen mag rekenen.

Ullrich

"Het enige dat voor ons telt is de gele trui", aldus Ullrich. "Ik wil de beste verslaan om de beste van de besten te zijn", zei hij met gevoel voor dramatiek. "Lance heeft de afgelopen zes jaar de Tour gedomineerd en hij heeft de records gebroken. Ik zou dolgraag van hem winnen. Dit is de laatste kans, dat is mijn motivatie."

Armstrong heeft de afgelopen jaren niet alleen tegen zijn concurrenten moeten knokken. Het publiek raakte de dominantie van de Texaan zat en liet dat ook duidelijk blijken. Armstrong werd langs de Franse wegen beschimpt en niet zelden zaten daar ook verwijzingen naar doping tussen.

Beledigd

Vanuit onverwachte hoek kreeg Armstrong steun: Ullrichs ploeggenoot Klöden wond zich danig op over het gedrag van sommige toeschouwers. "Lance werd vorig jaar de hele Tour door beledigd", zei de Duitser. "Vorig jaar deed iemand dat zozeer onder de gordel, dat ik spontaan mijn drinkfles in diens richting heb gesmeten."

Armstrong rekende tot nu toe in de Tour steeds af met zowel toeschouwers als renners. Als het aan Klöden ligt, gebeurt dat laatste niet meer in 2005. Behalve Ullrich met zijn sterke blok is ook Ivan Basso een stevige tegenstrever voor Armstrong. De Italiaan van CSC verwacht echter niet dat de 'onverslaanbare' Amerikaan aan het eind van de Tour achter hem staat in het klassement. Basso doet slechts zijn best. "Ik ben sterker dan vorig jaar, zowel in tijdrijden als klimmen. Ik zal dit jaar gegarandeerd aanvallen."

Motivatie

Armstrong, die naast Basso en het sterke T-Mobilepact nog te vrezen heeft van renners als de Australiër Rogers en de Spanjaarden Heras en Mayo, noemt zichzelf 'gemotiveerder dan ooit' voor de Tour. Ook Armstrong heeft een ijzersterk blok om zich heen gebouwd. De enige tegenvaller is de afwezigheid van de gelouterde Rus Ekimov, die na een zware valpartij -nota bene tijdens een training met Armstrong- niet op tijd hersteld is.

Ekimov

"Ik zal Eki missen", sprak Armstrong, "maar ik ben van plan in de komende Tour net zo taai te zijn als hij al die jaren is geweest." Met de 'knechten' Savoldelli, Popovitsj, Hincapie, Rubiera, Noval, Beltran, Azevedo en Padrnos mag Armstrong echter heel tevreden zijn, en dat is hij dan ook. "Dit is naar mijn mening onze sterkste ploeg ooit."

Kenners speculeren volop over de kansen van Armstrong (33) op zijn zevende eindoverwinning in Parijs. Een van hen, oud-ploegleider Peter Post, is duidelijk in zijn mening. Een wesp kan Armstrong ten val brengen, een renner niet. "Hij wint gewoon de Tour. Er zijn mensen die verstand van wielrennen hebben, die zeggen dat hij niet gaat winnen. Ik stel die mensen altijd een wedervraag. Als Lance Armstrong hem niet wint, wie dan wel? Op die vraag hebben ze nooit een antwoord. Dat antwoord is er ook niet. Voor mij is er maar één winnaar en dat is Armstrong."