LONDEN - Na een week Wimbledon lijkt Mary Pierce ook op gras als herboren. De Franse tennisster, recentelijk finaliste op Roland Garros, overleefde op de All England Club probleemloos de eerste week. Zaterdag rekende ze in haar vierde partij af met de Servische jongelinge Ana Ivanovic (6-1 6-4).

Bekijk video Sjarapova: Modem/ Breedband

Ervaring en tegenslag hebben de 30-jarige Pierce sterker gemaakt. Ze oogt ontspannen op de baan, hetgeen ze zelf naderhand ook verklaarde. "Na elke partij ga ik me hier meer thuisvoelen. Kennelijk wordt mijn spel op gras zo ongeveer per slag beter. Ik heb sterk het gevoel dat het de goede kant op gaat."

Kwartfinale

Eén keer drong Pierce in Londen door tot de kwartfinale. Dat was negen jaar geleden. De vierde ronde haalde ze los daarvan nog eens drie keer. Voor het laatst gebeurde dat twee jaar geleden, toen ze werd uitgeschakeld door Justine Henin. De Belgische, op Wimbledon al in de eerste ronde uitgeschakeld, verpulverde Pierce recentelijk nog eens in de finale van Parijs, 6-1 6-1.

Jonge tegenstanders

Pierce verwerkte de deceptie voor eigen publiek snel. "Ik heb tegenwoordig op de baan een psychologisch voordeel. Vrijwel voortdurend sta ik tegenover een tegenstandster die aanmerkelijk jonger is. Dat is een voordeel en dat buit ik uit. Ik kijk anders tegen de dingen in een wedstrijd aan dan pakweg tien jaar geleden."

In 1995 (Melbourne) en 2000 (Parijs) won Pierce een Grand Slam. De laatste jaren hebben zich veel, jonge, speelsters gemeld die in staat zijn dergelijke prestaties te leveren. Pierce daarover: "Er komen steeds weer speelsters die groter, sterker en sneller zijn. Om mee te blijven doen moet ik me daarom voortdurend verbeteren. Ik heb de indruk dat dit momenteel aardig lukt."

Sjarapova

Eén van die jongere talenten is Maria Sjarapova, vorig jaar op jeugdige leeftijd winnares van Wimbledon. Op jacht naar titelprolongatie kreeg de Russische, achter Lindsay Davenport als tweede geplaatst, met de hoge verwachtingen te maken. Het leidde bij haar tot gedegen spel, maar meer ook niet.

In het weekeinde rekende Sjarapova af met de Sloveense Karatina Srebotnik, 6-2 6-4. Ze relativeerde de ruime uitslag naderhand. "De score zegt me niet zo veel. Het was een moeilijke partij, waarin ik niet goed in m'n spel kwam. Gelukkige serveerde ik goed en vond ik op de lastige momenten steeds de juiste oplossing." Niet alle potentiële favorietes zullen de volgende ronde overleven. Niet alleen ontmoeten de gezusters Williams elkaar al in dit voor hen historisch gezien relatief vroege stadium, Davenport krijgt maandag te maken met Kim Clijsters. De Amerikaanse favoriete mepte de Russische youngster Dinara Safina van de baan (6-2 6-1).

Clijsters

Clijsters, de nummer vijftien van de lijst, versloeg als verwacht haar Italiaanse opponente Roberta Vinci, 6-3 6-4. Clijsters, in vorm na een loopbaanbedreigende blessure, zei zich te verheugen op de ontmoeting met Davenport. "Nu kan ik me niet meer verschuilen en zal ik m'n beste spel moeten laten zien om te winnen." Vorige week won ze een voorbereidingstoernooi in Eastbourne. "Ik heb het gevoel dat ik na al die ellende van de laatste tijd steeds meer controle over m'n spel krijg. Nu zal blijken hoever ik echt ben. Ik verheug me op de ontmoeting."