NYON - Liverpool kan komend voetbalseizoen toch de titel in de Champions League verdedigen. De Europese voetbalbond UEFA heeft vrijdag alsnog de weg vrijgemaakt voor de Engelse club. Liverpool, dat vorige maand AC Milan na strafschoppen versloeg in de finale, stroomt niet rechtstreeks het hoofdtoernooi in. De club moet beginnen in de eerste kwalificatieronde.

Liverpool won de Champions League, maar eindigde in de Engelse Premier League pas als vijfde. Slechts de eerste vier hebben recht op deelname aan de CL. De Engelse bond FA was niet van zins de nummer vier uit de competitie, stadgenoot Everton, in te wisselen voor Liverpool.

De UEFA heeft vrijdag besloten de reglementen zo te wijzigen dat in de toekomst de winnaar van de belangrijkste Europa Cup in het voetbal automatisch deelneemt aan het volgende toernooi. De weg naar eventuele prolongatie wordt voor de Merseysiders een lange.

Liverpool

Liverpool krijgt namelijk geen beschermde status en zal tenminste zes duels in de kwalificatieronde moeten spelen om de groepsfase te bereiken. Het betekent ook dat het lot de ploeg van trainer Benitez aan zware tegenstanders kan koppelen. "Maar alleen al het feit dat wij de kans hebben gekregen om de trofee te verdedigen, is fantastisch", reageerde assistent-manager Phil Thompson.

Liverpool zal een trip naar Japan vermoedelijk moeten schrappen, want die valt samen met de tweede kwalificatieronde eind juli. Middenvelder Dieter Hamann haalde daarover de schouders op. "We zijn geweldig blij dat we mee kunnen doen in de Champions League. Ik vind het ook niet erg om mijn vakantie daarvoor af te breken", zei de Duitser. De eerste kwalificatieronde is 12 en 13 juli. De plek die door het wegvallen van Liverpool vrijkomt in het toernooi om de UEFA-beker, zal niet wordt opgevuld.