AIX-LES-BAINS - Lance Armstrong is zondag aan zijn voorlaatste koers uit zijn carrière begonnen. De Amerikaan eindigde in de Dauphiné Libéré als vijfde in de proloog. De kopman van Discovery Channel, die de Franse etappekoers gebruikt als laatste test voor de Tour, was zes tellen langzamer dan zijn land- en ploeggenoot George Hincapie.

De Armstrong die zich aan de vooravond van Parijs-Nice toonde, is in niets meer te vergelijken met de Armstrong van vandaag de dag. Half maart kwam hij met een flink overgewicht naar Parijs. Nu staat hij aan de voet van de Alpen als een afgetrainde atleet, wiens goede humeur niet te bederven valt. "Maar ik ben niet naar de Dauphiné gekomen om hem te winnen", zegt de zesvoudige Tourwinnaar. "Ik ben hier naar toe gekomen, omdat het belangrijk is zo kort voor de Tour opnieuw in het peloton te zitten. Ik heb koersritme nodig."

Daarnaast wil de coureur van Discovery ook zijn race tegen de klok perfectioneren. Na zijn redelijk verlopen proloog kijkt de Amerikaan uit naar de derde etappe, een individuele tijdrit over 46,5 kilometer. "Die kan ik wel gebruiken", erkent Armstrong. "Ik wil weten wat voor werk ik nog moet opknappen, voordat het 2 juli is."

Mooi resultaat

Aan het klassement zal hij tijdens de Dauphiné Libéré niet denken. "Waar het op aankomt, is dat ik de komende week een goed gevoel krijg. Of dat ik enkele keren een mooi resultaat kan behalen. Zo niet, dan moet ik aan de Tour beginnen zonder dat ik een uitslag van belang behaald heb. Niet dat het nodig is om de Tour nog een keer te kunnen winnen, maar het zou mijn vertrouwen wel deugd doen."

Volgens de Amerikaan zijn Basso en Ullrich zijn voornaamste tegenstanders. "Basso is een betere renner geworden, want hij heeft in de Giro de tweede grote tijdrit gewonnen. En Ullrich heeft met Vinokourov en Klöden twee sterke pionnen. Maar ik denk niet dat wij voor T-Mobile onderdoen. Wij hebben Savoldelli en Popovitsj. Kortom, het zal een heel boeiende ronde worden."

Ullrich

Jan Ullrich liet dit weekeinde blijken dat hij zowaar in vorm raakt voor de Ronde van Frankrijk. De Duitse wielrenner eindigde zondag als tweede in de Grote Prijs van het Kanton Aargau. Na 196 kilometer kwam de kopman van Telekom in de spurt te kort tegen de Zwitser Alexandre Moos. Een dag eerder was Ullrich, die de afgelopen maanden zijn overgewicht heeft weggewerkt, nog als vijfde over de streep gekomen in de GP Schwarzwald.

In Luxemburg was er succes voor Bram Schmitz. De Nederlander, in dienst van T-Mobile, versloeg in de slotetappe van de Ronde van Luxemburg zijn drie medevluchters in de sprint. De Finse Raborenner Jukka Vastaranta werd tweede. De eindzege ging naar de Hongaar Laszlo Bodrogi.