AMSTERDAM - Rafael Nadal heeft na een loodzware strijd met Mariano Puerta de kroon op zijn gravelseizoen gezet. De negentienjarige Spanjaard veroverde tijdens zijn debuut op Roland Garros de hoofdprijs door in vier sets met 6-7(6), 6-3, 6-1, 7-5 met de Argentijn af te rekenen. Nadal is na Mats Wilander in 1982, de tweede tennisser die met winst debuteert.

Rafael Nadal maakte in 3 uur 24 minuten tegen de zich overtreffende Zuid-Amerikaan met dopingverleden bijna geen fout. Hij haalde de meest onmogelijke ballen, toonde een ongekend reactievermogen en sloeg de ballen vast als een huis in de vakken van zijn wanhopig wordende opponent.

Groot plezier

Puerta, specialist in vijfsetters, werkte zich in de vierde set weer in wedstrijd. Hij brak Nadal in de negende game, maar kon op 5-4 de set niet uitmaken. Puerta kreeg drie setpoints, zag ze alle gecounterd, verloor zijn opslagbeurt en gaf zich over. "Nadal speelde grandioos", erkende de verliezer. "Ik heb niet gewonnen, maar hier te zijn was toch een groot plezier."

Nadat de Argentijn een forehand uit had geslagen, kon Nadal zich wentelen in het rode poeder van Roland Garros. Hij kwam, zag en overwon. Net als in 1982 de Zweedse teenager Mats Wilander had gedaan. Nadal verdiende zijn eerste grandslamtitel ten volle, want hij bleef in zijn 24e partij op gravel ongeslagen. Hij haalde zijn zesde titel binnen en kwam daarmee op gelijke hoogte van Roger Federer, de fenomenale Zwitserse wereldranglijstaanvoerder die hij in de halve finale had afgetroefd.

Blessures

Rafael Nadal maakt zijn doorbraakjaar door. De opmars begon einde 2004 toen hij Spanje naar een nieuwe triomf in de Daviscup leidde. Hij begon het kalenderjaar op de 54e plaats van de wereld. In de vier voorgaande grandslams was hij nog niet voorbij de vierde ronde gekomen. In Parijs was hij echter nog niet geweest. Blessures verhinderden een eerder debuut dan dit jaar.

Nu kwam de gespierde jongen in de groenwitte piratenoutfit echter wel als een kanshebber door de poort van Roland Garros. Ongeslagen op gravel en gehuldigd met de triomfen in Costa do Sauipe, Acapulco, Monte Carlo, Barcelona en Rome.

Toekomst

De nieuwe ster moest een optreden in de Hamburg Masters afzeggen, wegens een snee in zijn linkerhand. Deze blessure pakte uit als een zegen. Hamburg had mogelijk energie weggenomen die hij in Parijs moest overhouden in de finale tegen de Argentijnse outsider. Nadal kon op het laatst nog op het toppunt van vermogen presteren en een prachtige kampioen van de Open Franse worden. Op vijf na de jongste in de historie van Roland Garros. De toekomst ligt voor hem.

Zijn oom Toni blijft hem coachen naar nieuwe successen. "Rafael was gek van voetbal en van tennis. Vanaf de eerste dag heb ik zijn potentie gezien. Op jonge leeftijd won hij alle toernooien in zijn leeftijdsgroep. Toen hij elf werd, heb ik besloten mij helemaal aan hem te wijden. Onze familierelatie maakt het gemakkelijk. Rafael is een van de gemakkelijkste spelers om mee om te gaan. Hij is gehoorzaam en toont respect."

Droom

Na zijn triomf was Nadal in tranen van geluk. "Ongelooflijk dat ik Roland Garros heb gewonnen. Een droom om bij de eerste keer te winnen. Puerta was mijn zwaarste tegenstander. Het was een grootse finale."