PARIJS - Het wonderkind heeft op zijn 19e verjaardag de beste tennisser van de wereld getemd. Rafael Nadal won in vier sets van Roger Federer en bereikte de finale van Roland Garros. Het werd 6-3 4-6 6-4 6-3 voor de Spanjaard tegen de 23-jarige Zwitser. Zondag ontmoet hij de zeven jaar oudere ongeplaatste Argentijn Mariano Puerta, in de eerste halve finale in vijf sets superieur aan de Rus Nikolaj Davidenko.

Bij winst in de finale is de linkshandige Nadal de eerste die bij zijn debuut de titel behaalt sinds de Zweed Mats Wilander in 1982. In de halve eindstrijd speelde het talent uit Mallorca reeds als een ware kampioen. In de vierde set won hij na een achterstand van 1-3 vijf games op rij.

Erelijst

De eerste geplaatste Federer, die dit seizoen het grandslam wilde vervolmaken op zijn erelijst, ging op het allereerste matchpoint ten onder, toen hij na 2 uur 47 minuten in een lange rally een forehand uitsloeg. Voor Nadal was het tegen de aanvoerder van de wereldranglijst de 23e overwinning op rij (met vijf titels) op gravel.

Hij is in de finale tegen Puerta veruit favoriet. "Ik kan nog niet geloven dat ik de eindstrijd heb bereikt", zei Nadal. "Federer is de beste van de wereld, een fenomeen. In deze wedstrijd was het geluk aan mijn kant."

Bittere pil

Voor Federer was de nederlaag een bittere pil. Hij was dicht bij het winnen van alle grandslamtoernooien na zijn zeges op Wimbledon (2), in Melbourne en in New York. Na zijn gelukwens voor Nadal, voor wie hij grote waardering had, zei de Zwitser: "Ik zal terugkomen om het opnieuw te proberen. Ik wil Roland Garros minimaal één keer winnen."

Federer begon enigszins onzeker aan de partij. Nadal brak hem in het eerste opslagspel. De Zwitser maakte ook wat fouten, waarvan de jarige Spanjaard profiteerde. Na 42 minuten eigende Nadal zich de eerste set toe. Federer trok de wedstrijd in de tweede set weer gelijk.

Zeer hoog

Het tennisniveau in het stadion Philippe Chatrier bleef zeer hoog. Nadal toonde naast zijn slagenarsenaal zijn atletisch vermogen en ongebreidelde vechtlust. In de sets drie en vier voerde de Spanjaard de boventoon en verdiende hij de overwinning.

Mariano Puerta bereikte als eerste de finale in Parijs. De ongeplaatste Argentijn versloeg in de middag op Roland Garros de als twaalfde geplaatste Rus Nikolaj Davidenko met 6-3 5-7 2-6 6-4 6-4. De partij was met anderhalf uur vertraging begonnen wegens regen en onweer.

Dopingaffaire

De Zuid-Amerikaan bereikte voor de eerste keer de eindstrijd van een grandslam. Voorheen kwam hij nooit voorbij de derde ronde. Puerta's tennisloopbaan werd lange tijd onderbroken door een dopingaffaire. In februari 2003 bleek bij een dopingcontrole in Vina del Mar (Chili) dat hij zijn spieren had versterkt met clenbuterol. De ATP schorste hem voor negen maanden.

In juli hervatte hij, enorm afgevallen via een speciaal fitnessregime, de competitie vrijwel onder aan de wereldranglijst. Via challengers werkte hij zich omhoog. Dit jaar voegde hij een overwinning in het ATP-toernooi van Casablanca toe aan zijn twee eerdere zeges: Palermo 1998 en Bogota 2000.

Gravelbijter

Mariano Puerta, gezegend met een harde forehand, is een typische gravelbijter uit een Spaanstalig land. Tegen Davidenko boog hij een achterstand van 1-2 in sets om in een overwinning. Dit staaltje had hij in de kwartfinale tegen zijn landgenoot Guillermo Canas ook al uitgehaald.

"Ik waan mij in het paradijs", sprak hij na de 3 uur en 30 minuten durende partij tegen Davidenko. "Ik heb zo hard getraind en zoveel in mijn tennis gestopt om dit te bereiken. Het was alsof ik in Buenos Aires speelde tussen al mijn supporters."