AMSTERDAM - Ooit, in een grijs verleden toen zij nog satelliettoernooien speelden won Raemon Sluiter twee keer binnen een paar dagen van Marat Safin. De Rotterdammer stond toen totaal maar zeven games af aan de tiener uit Moskou. "Die jongen wordt een topper in het tennis", voorspelde Sluiter toen. De omstanders lachten hem in het gezicht uit.

Zes jaar later haalde Sluiter (27) deze anekdote weer eens op. Hij deed het in Parijs na zijn nederlaag in de eerste ronde van de 104e Open Franse tenniskampioenschappen op Roland Garros tegen de nu 24-jarige Marat Safin: 1-6 6-4 4-6 2-6. De kansloze tiener van toen had bij vlagen tennis van superkwaliteit gespeeld. "Ik heb het destijds wel aardig goed gezien."

Na de loting van Roland Garros 2005 stond Sluiter als kansloos te boek. Safin won in januari zijn tweede grandslam, het Australian Open 2005 na het US Open 2000, en was in Parijs als derde geplaatst. De grillige Rus had weliswaar een matige aanloop naar Roland Garros, maar als hij tien keer tegen Sluiter zou spelen, zou negen keer de overwinning voor hem zijn. De Rotterdammer, 86e van de wereld, zou hooguit een setje kunnen pakken.

Gevaarlijk

Zo geschiedde. Sluiter werkte hard, tenniste op zijn best. De eerste set was hij desondanks nergens, eenvoudig omdat Safin top speelde. Harde opslagen, verwoestende returns en gevoelige dropshots, 1-6. Bijna alles raak. "Ik moest wel mijn beste geven, want Sluiter was een gevaarlijke speler. Ik ken hem namelijk al heel lang", legde Safin later uit. "Hij bewees het in de tweede set."

De tweede set ging met 6-4 naar Sluiter. Niet omdat de Rotterdammer beter in de wedstrijd kwam, wel omdat Safin een stuk inzakte. Hij ging missers slaan en dubbel fout serveren. "Ik kreeg het gevoel dat hij een beetje wankelde", vertelde Sluiter later, "maar dat wil niet zeggen dat ik kans had om de wedstrijd te winnen. Het moeilijkste is om tegen zo'n speler de sporadische kansen die je krijgt ook allemaal te benutten."

Piepen en zeuren

Het lukte Sluiter ook niet. De derde set ging nog gelijk op met een break over en weer tot 4-4, daarna sloeg Safin hard toe, 4-6 en 2-6 in de vierde. "Als hij goed speelt, is hij twee klassen beter dan ik", stelde Sluiter hard voor zichzelf. "Piepen en zeuren helpt dan niet. Hij blijft een fantastische tennisser. Ik heb niet verloren door fysieke tekortkomingen, ook niet door mentaal falen."

"Alleen doordat mijn tegenstander beter heeft gespeeld. Daar kan ik mee leven." Sluiter vond wel dat hij een beetje pech had bij de loting met direct een van de kanonnen aan de andere kant van het net. "Juist omdat ik de laatste tijd heel positief met mijn vak bezig ben, hoopte ik op een beetje gunstig lot. Ik ben weer fit na een virusinfectie en een enkelblessure."

Klok

"Ik voel mij goed en heb er weer zin in. Ooit was ik 46e van de wereld. Daar wil ik toch nog een keer uitkomen. Ik ben nu 27. Ik weet dat de klok tikt, maar ik hoop toch nog vier goede jaren als proftennisser mee te maken."

Door de nederlaag in de eerste ronde van Roland Garros verloor Sluiter veel punten op de wereldranglijst, want vorig jaar haalde hij door zeges op de Braziliaan Mello en de Slowaak Hrbaty de derde ronde. Wellicht duikelt hij buiten de top-100. "Eigen schuld, dikke bult", zei hij laconiek.

"In mijn hoofd is de laatste tijd wat veranderd. Ik vind nu dat ik blij moet zijn met wat ik heb. Ik riskeer het hoofdtoernooi US Open niet te halen, maar ik ga daar toch hard voor vechten. Geen half werk meer. Ik zal er vol voor gaan."