LUXEMBURG - De 89e Ronde van Frankrijk begint zaterdag met maar één echte favoriet. De vraag van deze Tour is slechts of er iemand in staat is Lance Armstrong te benaderen, dan wel te overtreffen. Dat laatste lijkt hypothetisch, al ziet de Amerikaan in alle hoeken gevaar.
Ronde van Frankrijk
Lance Armstrong

De afgelopen jaren werd in voorbeschouwingen op de Tour altijd gerept van een verwachte tweestrijd: die ging dan wel tussen Jan Ullrich en Armstrong, dan wel was Marco Pantani de aangewezen man om Armstrong aan te vallen.

De door dopingschandalen omgeven Italiaan wordt als wielrenner inmiddels niet meer serieus genomen, Ullrich meldde zich al in een vroeg stadium af voor de Tour en heeft nu ook zijn eigen dopingaffaire.

Spaans kamp

Dit jaar zou de aanval moeten komen uit het Spaanse kamp. Armstrong sprak donderdag vol bewondering over het collectief van Once. "Zij vormen een sterk blok met Gonzalez de Galdeano, met Olano, Beloki en Azevedo. En er is natuurlijk Kelme, met Botilla."

Een grapje van Armstrong, die de namen van tijdrijder Botero en klimmer Sevilla samensmolt. "Als die twee echt in één lichaam zaten had ik een groot probleem."

Jalabert

De concurrentie beraadt zich ondertussen. "Zijn concurrenten zouden een coalitie moeten vormen", opperde Laurent Jalabert, slechts geïnteresseerd in dagsuccessen in l'Equipe. Maar volgens David Millar, de Schot in blakende vorm, kan slechts een ongeluk Armstrong van zijn vierde tourzege afhouden: "Hij is fysiek de sterkste, psychologisch ook en hij heeft de beste ploeg."

De Spanjaarden zijn strijdbaarder. Volgens ploegleider Saiz van Once heeft zijn ploeg mogelijkheden. "Armstrong blijft de grote favoriet, maar met ons zal hij rekening moeten houden. Hij komt niet onverslaanbaar op me over. En als Armstrong veel heeft betekend voor de Tour, dan heeft Once veel betekend voor de hele wielersport." l'Equipe noemde die woorden van Saiz zelfs een kleine oorlogsverklaring.

Vicente Belda, sportdirecteur van Kelme (Botero, Sevilla), klinkt al net zo ambitieus: "Ik heb geen zwak moment gezien van Armstrong de laatste jaren. Maar we moeten hem uitdagen en niet alleen Kelme. Het motto moet zijn: één tegen allen, allen tegen Armstrong."